Nach den Unruhen in West Baltimore wurden tagelang Überwachungsflugzeuge am Himmel gesichtet

Als Benjamin Shayne sich am Samstagabend in seinem Garten niederließ, um das Orioles-Spiel im Radio zu hören, bemerkte er ein kleines Flugzeug, das tief und eng über West Baltimore schwebte – fast genau über der Stelle, an der einige Tage zuvor nach dem Tod Unruhen ausgebrochen waren eines schwarzen Mannes, Freddie Gray, der in Polizeigewahrsam verletzt wurde.

Das Flugzeug schien eine kleine Cessna zu sein, aber sonst war wenig klar. Die Sonne war bereits untergegangen, was die herkömmliche visuelle Überwachung erschwerte. Also, ratlos, Shayne hat getwittert : „Weiß jemand, wer in den letzten Nächten mit dem Leichtflugzeug im Kreis über der Stadt geflogen ist?“

Das war 21:14 Uhr. Sieben Minuten später kam a erschreckende Antwort . Einer von Shaynes fast 600 Followern twitterte einen Screenshot der Cessna 182T genaue Flugbahn und auch die registrierter Besitzer des Flugzeugs: NG Research mit Sitz in Bristow, Virginia.

'Das Internet', sagte Shayne, 39, seiner Frau, 'ist eine erstaunliche Sache.'

Was Shaynes Online-Wiederkäuen bei der Enthüllung half, war eine zuvor geheime, mehrtägige Kampagne der Überkopfüberwachung durch Stadt- und Bundesbehörden in einer Zeit historischer politischer Proteste und Unruhen.


Die Entdeckung der Flüge – an denen mindestens zwei Flugzeuge beteiligt waren und die Unterstützung des FBI – hat die American Civil Liberties Union dazu veranlasst, Antworten über die rechtliche Autorität für den Betrieb und die Reichweite der verwendeten Technologie zu verlangen. Flugzeuge, die mit den neuesten Überwachungssystemen ausgestattet sind, können größere Gebiete überwachen als Polizeihubschrauber und können länger über dem Kopf bleiben, was neue Fragen der bürgerlichen Freiheit aufwirft, die bisher von Gerichten kaum untersucht wurden.



Bürgerliche Libertäre haben besondere Bedenken hinsichtlich der Überwachungstechnologie, die leise Bilder über Dutzende von Stadtblöcken sammeln kann – in einigen Fällen sogar Quadratkilometer auf einmal –, die unweigerlich die Bewegungen von Menschen ohne Verdacht auf kriminelle Aktivitäten in ein staatliches Schleppnetz einfangen. Die ACLU plant, am Mittwoch Informationsanfragen bei Bundesbehörden einzureichen, sagten Beamte.

„Viele dieser Technologien sind sehr, sehr breit angelegt, und die Öffentlichkeit sollte zumindest das Recht haben, zu erfahren, was vor sich geht“, sagte Jay Stanley, ein leitender Politikanalyst an der ACLU, der sich auf Datenschutz- und Technologiefragen spezialisiert hat.

Das FBI lehnte es ab, sich am Dienstag zu den Flügen zu äußern, bestätigte jedoch am Mittwoch, dass es der Polizei von Baltimore Flugzeuge zur Verfügung gestellt hatte, um „Luftbilder möglicher krimineller Aktivitäten bereitzustellen“. Captain Eric Kowalczyk, ein Sprecher der Polizei von Baltimore, verwies Fragen zu den Flügen an das FBI.

Ein mit den Operationen vertrauter Regierungsbeamter, der unter der Bedingung der Anonymität sprach, um Angelegenheiten zu besprechen, die nicht zur Veröffentlichung genehmigt wurden, sagte, die Flüge seien Luftunterstützung, die Polizeibeamte von Baltimore vom FBI angefordert hätten.

Flugaufzeichnungen, die von der Website geführt werden Flugradar24 zeige zwei Cessnas – eine eine Propellermaschine, die andere ein kleiner Jet - präzise Formationen über den Teil von West Baltimore fliegen, wo die Unruhen stattgefunden hatten. Die kleinere Cessna führte am Donnerstag, Freitag und Samstag Flüge in der Umgebung durch, immer nach Einbruch der Dunkelheit. Die Flugzeuge verwendeten Infrarot-Technologie, um Bewegungen von Menschen in der Nähe zu überwachen, sagte der Beamte.

Die genaue Reichweite der Infrarot-Technologie ist nicht klar. Bürgerrechtler warnen seit langem davor, dass die Möglichkeit, die Bewegungen von Personen zu verfolgen – selbst wenn ihre Namen zunächst nicht bekannt sind – es Behörden ermöglichen kann, Personen zu identifizieren, die Privatsphäre zu beeinträchtigen und die verfassungsmäßig garantierte Vereinigungsfreiheit zu untergraben.

Der Screenshot von Flightradar24.com vom 2. Mai zeigt die Flugbahn eines kleinen Jets am frühen Samstagmorgen. Das Bild wurde von Pete Cimbolic gemacht, einem ehemaligen ACLU-Mitarbeiter und aktuellen Luftfahrtfan, der in North Baltimore lebt.

„Wir haben das Recht zu verlangen, dass wir wissen, was passiert“, sagte Jennifer Lynch, eine hochrangige Anwältin der Electronic Frontier Foundation, einer Bürgerrechtsgruppe mit Sitz in San Francisco. 'Ob die Regierung darauf reagiert, das ist die Frage.'

Der Twitter-Follower, der die erste Runde von Fakten über die Überwachungsflüge ans Licht brachte, war Pete Cimbolic, ein ehemaliger ACLU-Mitarbeiter und aktueller Luftfahrtfan, der in North Baltimore lebt. Er hatte sich daran gewöhnt, dem Twitter-Feed von Shayne, 39, zu folgen, einem Landsmann aus Baltimore, der läuft Scanbaltimore.com , eine Website, die Polizeiaktivitäten überwacht und das laufende Geschwätz auf offiziellen Radiokanälen live überträgt.

Als Cimbolic Shaynes . sah Anfrage zu den Flügen , überprüfte er die Website des Luftfahrtradars und begann, die erste, kleinere Cessna zu verfolgen, die noch in der Luft war.

Es zeigte einen kontinuierlichen, kreisenden Weg, der sein Zentrum direkt über der Kreuzung der Pennsylvania und North Avenue zu haben schien, wo die heftigsten Unruhen nach Grays Beerdigung am 27. April stattfanden. Sechs Polizisten wurden wegen Verbrechen im Zusammenhang mit Grays Tod angeklagt.

Dieses Flugzeug war bei NG Research in Bristow in der Nähe des Regionalflughafens Manassas registriert. Durchsuchungen in öffentlichen Akten ergaben wenig über das Unternehmen, das nicht erreicht werden konnte. Cimbolic dachte zunächst, es sei Teil von Northrop Grumman, einem führenden Regierungsauftragnehmer, und verwies auf seine Vermutung in a twittern . Das Unternehmen teilte der Washington Post am Mittwoch mit, dass es keine Beziehung zu NG Research habe.

Cimbolic auch verbunden mit einem langen Reddit-Posting Dazu gehörten Berichte darüber, dass das gleiche Flugzeug – Hecknummer N539MY – letztes Jahr über Langley und McLean in Nord-Virginia kreiste.

„Die Tatsache, dass die Regierung oder ein Auftragnehmer der Regierung zu jedem Zeitpunkt einen weiten Überblick oder ein umfassendes Bild davon haben könnte, was Block für Block der Stadt vor sich geht, ist wirklich besorgniserregend“, sagte Cimbolic. 'Es ist gruselig.'

Cimbolic begann sich Sorgen zu machen, dass er überreagiert hatte, als er auf derselben Flugradar-Website bemerkte, dass das zweite Flugzeug höher am Himmel flog und größere Schleifen über West Baltimore zog. Die Website berichtete, dass es sich bei diesem Flugzeug um eine Cessna 560 Citation V, einen kleinen Jet, handelte. Aber es zeigte keine Schwanznummer und bot keine mögliche Spur zu den Aufzeichnungen der Federal Aviation Administration. Das hat seine Neugier nur noch gesteigert.

Cimbolic kontaktierte bald die ACLU von Maryland, die das Problem an das nationale ACLU-Büro weiterleitete, das plant, Informationsanfragen beim FBI, der Drug Enforcement Administration, dem U.S. Marshals Service und der FAA einzureichen.

Der U.S. Marshals Service wäre besonders besorgniserregend, da Wallstreet Journal berichtete im November, es habe Handy-Tracking-Geräte namens „IMSI-Catcher“ in Flugzeugen verwendet, um die Bewegungen von Menschen in US-Städten zu verfolgen. Aber der Marshals Service sagte, dass es letztes Wochenende keine Flugzeuge in Baltimore gab.

FBI-Sprecher Christopher Allen lehnte es ab, sich am vergangenen Wochenende dazu zu äußern, ob das Büro Flugzeuge in der Gegend von Baltimore hatte, sagte jedoch, das Büro habe bei allen Operationen im Zusammenhang mit den jüngsten Operationen keine 'Zellen-Simulatoren' - so der Begriff des FBI für die IMSI-Catcher - verwendet Unruhen in dieser Stadt.

Am Mittwoch veröffentlichte das FBI eine Erklärung, in der es heißt: „Die Flugzeuge wurden speziell verwendet, um die Beobachtung potenzieller krimineller Aktivitäten aus großer Höhe zu unterstützen, um eine schnelle Reaktion der Polizeibeamten vor Ort zu ermöglichen. Die FBI-Flugzeuge waren nicht dazu da, die rechtmäßig geschützten Aktivitäten der ersten Änderung zu überwachen, und jede FBI-Luftfahrtunterstützung für eine lokale Strafverfolgungsbehörde muss hochrangige Genehmigungen erhalten.“

Bei Cimbolics Recherchen am Wochenende stieß er auch auf einen Artikel der Washington Post vom Februar 2014, in dem beschrieben wurde, wie ein in Ohio ansässiges Unternehmen namens Persistent Surveillance Systems Luftüberwachung einsetzte, um 25 Quadratmeilen große Städte zu überwachen, um Bilder von Verbrechen, wie sie geschehen.

Aber der Chef dieses Unternehmens, Ross McNutt, sagte in einem Interview am Montag, dass sein Unternehmen nicht an der Operation in Baltimore beteiligt sei. Er sagte, dass die Arten von Sensoren, die bei den meisten Überwachungsflügen der Regierung verwendet werden, mindestens einen Bereich von fünf Blöcken mal fünf Blöcken sehen können.

McNutt sagte, ein breiterer Blick wäre nützlicher, um Menschen aufzuspüren, die Verbrechen begangen haben. „Was sie brauchen, ist ein System, das den Menschen zurück zu dem Haus folgt, aus dem sie gekommen sind.“

Peter Hermann, Julie Tate und Darla Cameron haben zu diesem Bericht beigetragen.