Stratolaunch, das von Paul Allen erfundene Flugzeug, wurde gerade zum größten Flugzeug der Welt, das je geflogen ist

Am 24. und 25. Februar übte die Raumfahrtfirma Stratolaunch Systems, ihr Doppelrumpfflugzeug über die Landebahn zu rollen und eine Höchstgeschwindigkeit von 46 Meilen pro Stunde zu erreichen. (Stratolaunch Systems Corp.)

Stratolaunch, das riesige Flugzeug, das der verstorbene Paul Allen erfunden hatte, flog am Samstag zum ersten Mal und wurde das größte Flugzeug nach Flügelspannweite, das jemals in die Lüfte geflogen ist.

Größer als Howard Hughes' Spruce Goose – die 1947 nur einmal flog – hob Stratolaunch vom Mojave Air and Space Port in der kalifornischen Wüste ab und blieb 2½ Stunden in der Luft, sagten Firmenbeamte, wobei sie eine Höhe von 17.000 Fuß und eine Höchstgeschwindigkeit erreichten von 189 Meilen pro Stunde.

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Das Flugzeug ist ein Ungetüm mit einem Doppelrumpf, 28 Rädern, sechs 747-Triebwerken und einer Spannweite, die länger als ein Fußballfeld ist, einschließlich Endzonen.

„Wir haben es endlich geschafft“, sagte Jean Floyd, CEO von Stratolaunch, in einem Anruf mit Reportern. Er sagte, es sei inspirierend, 'Paul Allens Traum zum Leben zu erwecken'.

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Aber Allen, der milliardenschwere Mitbegründer von Microsoft, starb im Oktober und ließ die Zukunft des Flugzeugs und des Unternehmens hinter sich zweifeln. Mitarbeiter des Unternehmens nahmen keine Fragen von Reportern entgegen und gingen in einer Pressemitteilung nicht auf die Zukunft des Unternehmens ein. Seit Allens Tod hat das Unternehmen den Betrieb drastisch reduziert und Dutzende von Mitarbeitern entlassen.



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Von Anfang an war Allens Traum, das Flugzeug zu nutzen, um Satelliten und möglicherweise Menschen erschwinglicher und zugänglicher in den Weltraum zu bringen.

Stratolaunch wurde von Scaled Composites, einer Tochtergesellschaft von Northrop Grumman, gebaut und wurde entwickelt, um bis zu drei an seinem Bauch befestigte Raketen in den Himmel zu tragen; die Raketen würden dann fallen, sich entzünden und mit ihren Nutzlasten ins All schießen.

Allen war fasziniert von den Fähigkeiten von Kleinsatelliten, wie sie dazu beitragen könnten, die Umwelt der Erde im Auge zu behalten, und dachte, dass „Luftstartraketen“, wie der Prozess genannt wird, dazu beitragen könnten, eine neue Ära der Raumfahrt einzuläuten.

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„Die Fähigkeiten dieser kleinen Satelliten sind wirklich interessant und faszinierend“, sagte er. „Sowohl für die Kommunikation, bei der viele Leute Satellitenkonstellationen aufstellen, als auch für die Überwachung der angegriffenen Gesundheit des Planeten.“

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Durch den Start von Raketen aus dem Bauch eines Flugzeugs statt vertikal von einem Startplatz hoffte das Unternehmen, die Kosten für Weltraummissionen zu senken. Es ist auch das Modell von Richard Bransons Virgin Galactic, das ein Weltraumflugzeug entwickelt hat, das Menschen an den Rand des Weltraums bringen kann. Virgin Orbit, ein weiteres von Branson unterstütztes Unternehmen, arbeitet ebenfalls daran, Raketen aus einem Flugzeug zu starten.

Auch das Pentagon, das im Weltraum reaktionsschneller werden will, hatte sich für Stratlolaunch interessiert. Air Force-Sekretärin Heather Wilson besuchte das Flugzeug ebenso wie Vizepräsident Pence, der Vorsitzende des National Space Council.

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Das Unternehmen dachte sogar an die bemannte Raumfahrt und hatte vorläufige Pläne, ein Mini-Space-Shuttle namens „Black Ice“ zu entwickeln.

Doch vorerst scheinen all diese Pläne auf Eis zu liegen.

Trotz der ungewissen Zukunft von Stratolaunch sagten Vertreter des Unternehmens, dass sie den Flug am Samstag feierten.

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„Wir haben ein paar Kleinigkeiten gesehen, die nicht der Norm entsprechen“, sagte Evan Thomas, ein Testpilot für Scaled Composites. 'Aber wirklich, für einen ersten Flug war es genau richtig.'

Allen, ein Weltraum-Enthusiast für einen Großteil seines Lebens, finanzierte die Entwicklung des Weltraumflugzeugs, das 2004 mit dem Ansari-X-Preis in Höhe von 10 Millionen US-Dollar ausgezeichnet wurde, indem er als erstes nichtstaatliches Fahrzeug die Schwelle im Weltraum überschritt.

Damals beunruhigten ihn jedoch die Risiken der bemannten Raumfahrt, und er beschloss, aus dem Geschäft auszusteigen. 2011 war er jedoch zurück und kündigte seine Pläne an, das größte Flugzeug der Welt zu bauen.

„Du hast eine bestimmte Anzahl von Träumen in deinem Leben, die du dir erfüllen möchtest“, sagte er damals. 'Und das ist ein Traum, auf den ich mich sehr freue.'

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