Sprints erbitterter Kämpfer gegen die Fusion von AT&T und T-Mobile

AT&T hat Vonya McCann vor drei Jahrzehnten das Mobiltelefon vorgestellt.

Eine Gruppe von Männern kam in ihr Büro im Handelsministerium, um zu demonstrieren, wie man mit einem Plastiktelefon mit Drucktasten in einer harten Samsonite-Aktentasche drahtlos telefonieren konnte.

Als Leiterin des Washingtoner Lobbying-Büros von Sprint Nextel hat sie sich zu einer führenden Persönlichkeit entwickelt, die dafür kämpft, den Marsch von AT&T zur Vorherrschaft in der Mobilfunkindustrie zu stoppen.

Heute gibt es in den Vereinigten Staaten 302 Millionen Mobiltelefone, und AT&T versucht mit seinem Angebot, T-Mobile zu kaufen, der mit Abstand größte Anbieter dieser Geräte zu werden.

Aber nicht, wenn McCann ihm helfen kann. Vieles steht auf dem Spiel. Manche sagen, Sprint sei zum Scheitern verurteilt, wenn die Fusion zustande kommt. Aber sie steht gegen die beeindruckende Lobby-Armee des ursprünglichen Telefonmonopols des Landes, AT&T.

Vonya McCann, Leiterin des Washingtoner Lobbybüros von Sprint Nextel. (Sprint)

Die 56-jährige Telekom-Veteranin, die zufällig mit dem Richter des US-Bezirksgerichts Richard Roberts verheiratet ist, ist also auf Hochtouren, als sie versucht, die Aufsichtsbehörden der Federal Communications Commission und des Justizministeriums davon zu überzeugen, dass der 39-Milliarden-Dollar-Deal ein schlechter Deal ist für ihr Unternehmen und ihre Verbraucher.



Ihre Gesprächsthemen: Der Zusammenschluss würde AT&T mit rund 130 Millionen Nutzern zum größten US-Mobilfunkanbieter machen und die Zahl der nationalen Mobilfunkanbieter auf drei reduzieren. Bei weniger Wettbewerb können Verbraucher höhere Preise und weniger Optionen bei den Dienstanbietern für Smartphones und Tablets erwarten.

„Jeder sollte sich um diese Fusion kümmern“, sagte McCann kürzlich in einem Interview. „Es kann direkte Auswirkungen auf die Geldbörsen der Verbraucher haben.“

Verbraucherschutzgruppen haben sich auf die Seite von Sprint gegen den Deal gestellt. Laut Consumers Union zahlte der typische T-Mobile-Kunde 50 US-Dollar weniger pro Monat als ein AT&T-Kunde und war mit dem Kundenservice zufriedener. Ungefähr 4.000 öffentliche Kommentare gingen in die FCC ein – die meisten von Verbrauchern, die die Blockierung der Fusion fordern.

Zu ihrer Verteidigung haben AT&T und T-Mobile argumentiert, dass sie zusammen den Hochgeschwindigkeits-Mobilfunkzugang schneller in ländliche Gebiete verbreiten werden. AT&T verspricht, dass T-Mobile-Kunden nach dem Zusammenschluss ihre bestehenden Vertragsbedingungen erfüllen können. Es ist jedoch unklar, wie ein neuer AT&T-Vertrag für diese Kunden aussehen würde.

Fusionsprüfungen werden voraussichtlich mehr als ein Jahr dauern. In dieser Zeit wird Sprint jede Hilfe brauchen, die es bekommen kann. Von oben nach unten sprengen die Mitarbeiter die Fusion.

Sprint-Chef Dan Hesse, der in Sprints Schwarz-Weiß-TV-Werbespots zu sehen war, kritisiert öffentlich die Fusion und sagt, sie werde ein „Duopol“ schaffen, bei dem AT&T und Verizon Wireless 80 Prozent des Mobilfunkmarktes kontrollieren. Er wird am Mittwoch zusammen mit den Vorstandsvorsitzenden von AT&T und T-Mobile vor dem Kartellunterausschuss des Senats aussagen.

Hinter den Kulissen ist McCann die stille Betreiberin, die ihr jahrzehntelanges Netzwerk von Verbindungen zur Telekommunikationsindustrie daran arbeitet, die Idee zu verbreiten, dass das Geschäft schlecht für die Verbraucher ist.

'Ich habe Pläne im Ärmel', sagte sie, 'aber ich bin noch nicht bereit, sie zu verraten.'

McCann ist außerhalb der Telekommunikationskreise Washingtons wenig bekannt, hatte jedoch mehrere einflussreiche Positionen in der Regierung und im privaten Sektor inne. Sie ist nachdenklich in ihrer Wortwahl. Ihr Büro ist spärlich eingerichtet, bis auf zwei sehnige Orchideenpflanzen neben ihrem Schreibtisch. McCann wird als liebenswürdiger, aber knallharter Verhandlungspartner beschrieben.

Von 1994 bis 1999 war sie Botschafterin des Außenministeriums für Kommunikation und Technologie. In dieser Funktion arbeitete sie für die Clinton-Administration und die Federal Communications Commission, um Regierungen davon zu überzeugen, ihre Telekommunikationsnetze zu privatisieren. Es gelang ihr, europäische Nationen dazu zu bringen, den Satellitenfunk aufzugeben und von ihren Regierungen gehaltene Unternehmen in öffentliche Unternehmen umzuwandeln.

„Vonya trat gegen die Weltregierungen an. Sprechen Sie über eine harte Menge“, sagte Botschafter William Kennard, der zu dieser Zeit FCC-Vorsitzender war. „Diese Fusion zwischen AT&T und T-Mobile erscheint im Gegensatz dazu wie ein kleiner Kampf.“

Ihr Stil sei es, Humor und Charme zu verwenden, sagten Freunde und ehemalige Kollegen. Und dann stellt sie hohe Ansprüche, bevor sie schließlich zu einem Kompromiss gelangt.

Dieser Ansatz hat ihr in ihren frühen Tagen in der Telekommunikationsbranche gute Dienste geleistet.

In den frühen 1980er Jahren gab es nur wenige Frauen, geschweige denn afroamerikanische Frauen, in der FCC oder im Handelsministerium oder in den höchsten Unternehmensebenen.

'Sie musste von Bürochefs, Beamten und so vielen anderen in der Kette Respekt zollen', sagte Tyrone Brown, ein ehemaliger FCC-Kommissar, der McCann Anfang der 1980er Jahre von der juristischen Fakultät anstellte. 'Und sie hat es getan.'

Die FCC und die Justiz haben während der Obama-Regierung keine bedeutenden Geschäfte blockiert. Es hat gerade das Joint Venture von Comcast mit NBC Universal gesegnet und ein Kabel-, Internet- und Mediengigant geschaffen.

Aber McCanns diplomatischer Stil könnte bei Verhandlungen über die Bedingungen einer Fusionsgenehmigung gut funktionieren, sagten Beobachter. Zum Beispiel könnte die FCC Bedingungen auferlegen, die AT&T dazu veranlassen, den Nutzern niedrigere Preise für drahtlose Daten anzubieten – ein potenzieller Segen für die Verbraucher. Es könnte AT&T zwingen, die Preise für Sprint und andere Mobilfunkanbieter zu senken, um Teile ihrer Drahtnetze zu leasen, um Anrufe zu führen und Internetdaten zu übertragen.

McCanns Erfahrung sei in der Branche kaum zu erreichen, sagten Beobachter.

Sie hat auch an vielen Seiten von bundesstaatlichen Fusionsprüfungen mitgewirkt. Für Sprint hat sie geholfen, drei zu gewinnen (einschließlich des Albatros einer Fusion mit Nextel) und einen verloren. Und sie hat gesehen, wie Imperien demontiert wurden. McCann war ein Berater von Brown bei der FCC, die an dem langen Prozess beteiligt war, der das Bell-System auflöste.

Aber sie hat auch begrenzte Ressourcen.

Ihre vierköpfigen Mitarbeiter im Büro haben sich auf die Lobbyarbeit gegen die Fusion durch Kommentare, Sitzungen und Petitionen an die FCC, die Justiz und den Gesetzgeber konzentriert. Sie überwacht auch die Bemühungen, den Deal in den Bundesstaaten zu blockieren. Sprint hat letzte Woche in West Virginia eine Petition eingereicht, damit die örtlichen Versorgungskommissare den Deal auf potenzielle Verbraucherschäden untersuchen lassen.

Sprint schloss sich einer ländlichen Trägergruppe an und bildete eine Koalition mit öffentlichen Interessengruppen und Trägern wie Cellular South, um seine Basis zu stärken. Es hat Anwälte in drei Firmen angeheuert, um zu helfen, stellte jedoch fest, dass mindestens zwei Firmen, die es unter Vertrag hatte, Konflikte hatten, weil AT&T sie zuerst erreichte.

„Das ist pleite“, sagte sie. 'Es ist überstrapaziert, aber das ist wirklich David, der gegen Goliath antritt.'

Ihr Gegenstück bei AT&T, James Cicconi, verstärkt seine Offensive. Er ist eine große Figur in Washington. Er war eine offene Präsenz bei FCC-Debatten über Netzneutralität und obskure Telekommunikationsregeln, wie zum Beispiel, wie Ma Bell für die gemeinsame Nutzung seiner Kupferdrahtleitungen mit Mobilfunkanbietern entschädigt werden sollte, um mehr Kunden zu erreichen. Cicconi hat Hunderte, wenn nicht Tausende von Mitarbeitern (eine Zahl will er nicht bestätigen) unter seiner Leitung in globalen Niederlassungen, in der Philanthropie-Abteilung des Unternehmens und in Lobbying-Büros in allen Bundesstaaten. Der ehemalige stellvertretende Stabschef von Präsident George H.W. Bush nahm mit Randall Stephenson, dem Vorstandsvorsitzenden von AT&T und Rene Obermann, seinem Kollegen bei der T-Mobile-Muttergesellschaft Deutsche Telekom, auf der Bühne Platz, als der Deal im März bekannt gegeben wurde.

Die Analogie von David und Goliath ist für Sprint, das 50 Millionen Nutzer hat und wie AT&T jedes Jahr etwa eine Milliarde Dollar für Werbung ausgibt, nach Schätzungen von Branchenexperten unsicher.

Analysten sagen, der Deal könnte Sprint, den drittgrößten Mobilfunkanbieter des Landes, der Schwierigkeiten hat, mit dem dramatischen Wachstum von AT&T und Verizon und den beneidenswerten Partnerschaften mit Apple für sein iPhone Schritt zu halten, behindern. Es wurde gemunkelt, dass Sprint T-Mobile im Auge hatte.

Und obwohl Sprint darauf hindeutet, dass das Geschäft schlecht für die Verbraucher ist, hat es auch den Ruf, seine Benutzer zu verärgern. Zusammen mit anderen Fluggesellschaften war Sprint Ziel einer Sammelklage wegen teurer Geldstrafen für Kunden, die Verträge vorzeitig beendeten. Nach der Fusion mit Nextel im Jahr 2005 erlebte Sprint eine Abwanderung von Abonnenten, die sich über schlechten Kundenservice beschwerten.

Das Unternehmen hat daran gearbeitet, sein Image zu verbessern, und letzte Woche gab Sprint bekannt, dass es im ersten Quartal mehr Neukunden gewonnen hat als in fünf Jahren, mit insgesamt mehr als 1,1 Millionen Mobilfunkteilnehmern.

Beobachter sagen jedoch, dass das Unternehmen mit Sitz in Overland Park, Kansas, es schwer haben würde, gegen ein verstärktes AT&T und ein bereits starkes Verizon Wireless mit etwa 95 Millionen Abonnenten zu konkurrieren.

Und es kann nicht wirklich nach den billigsten Kunden suchen, einer demografischen Gruppe, die sich bereits an Carrier wie Leap und MetroPCS verschrieben hat.

„Sprint befindet sich in einer schwierigen Situation“, sagte Paul Gallant, Analyst bei MF Global, einer Investmentfirma. 'Es könnte irgendwann im Niemandsland enden.'