SpaceX bringt die Crew-2 der NASA in die Umlaufbahn, den dritten bemannten Raumflug in weniger als einem Jahr

Die Falcon 9-Rakete von SpaceX startete am 23. April erfolgreich von Cape Canaveral, Florida, und brachte vier internationale Astronauten zur Internationalen Raumstation. (NASA-TV)

CAPE CANAVERAL, Florida – SpaceX startete am Freitag vor dem Morgengrauen erfolgreich eine weitere Besatzung von Astronauten zur Internationalen Raumstation, die den dritten bemannten Raumflug des Unternehmens in weniger als einem Jahr markierte und in den kommenden Monaten weitere plant.

Die Falcon 9-Rakete hob hier um 5:49 Uhr vom Kennedy Space Center ab und begann eine eintägige Reise zur Raumstation, wo die Besatzung von vier Astronauten sich sieben weiteren an Bord des umlaufenden Labors anschließen wird.

Das Fliegen im autonomen Raumschiff Dragon von SpaceX war ein internationales Quartett bekannt als Crew-2 : NASA-Astronauten Megan McArthur und Shane Kimbrough sowie Thomas Pesquet aus Frankreich und Akihiko Hoshide aus Japan.

Der Flug stellt einen weiteren Schritt in der Metamorphose von SpaceX von einem vor fast 20 Jahren gegründeten Rand-Start-up dar, von dem viele, einschließlich seines Gründers Elon Musk, dachten, dass es unwahrscheinlich war, dass ein Luft- und Raumfahrt-Moloch erfolgreich wird, der schnell zu einem der vertrauenswürdigsten Partner der NASA wird.

Derzeit ist SpaceX der einzige amerikanische Anbieter für bemannte Raumfahrt der NASA. Boeing liegt bei seinen Bemühungen, einen ähnlichen Status zu erlangen, Monate hinter dem Zeitplan zurück. SpaceX erhielt letzte Woche als einziges Unternehmen einen Auftrag der NASA zur Entwicklung eines Mondlanders.



In einer Pressekonferenz nach dem Flug sagte Musk, dass seine Nervosität jetzt mit drei Starts unter SpaceXs Gürtel etwas nachgelassen habe – aber nicht viel.

'Ich nehme an, es wird ein bisschen einfacher, aber es ist immer noch extrem intensiv', sagte er. „Normalerweise kann ich in der Nacht vor einem Start nicht schlafen, und das war auch in der Nacht vor diesem der Fall, also habe ich nicht viel geschlafen. Aber zum Glück haben wir ein tolles Team.“

Er fügte hinzu: „Es ist schwer zu glauben, dass wir das hier tun, ehrlich gesagt. Es fühlt sich an wie ein Traum.“

In einer Live-Übertragung aus der Kapsel während des Fluges über Südafrika ein paar Stunden nach dem Flug sagte die Besatzung, der Start sei spektakulär gewesen, als er in der Dunkelheit abhob, aber schnell die aufgehende Sonne im Osten fand. Die Wolke der Rakete war an der Ostküste und sogar im DC-Bereich zu sehen.

'Die Fahrt war wirklich fantastisch', sagte McArthur. „Wir hätten uns nichts Besseres wünschen können. Es mag hier oben einiges Gejohle und Gekicher gegeben haben, während das alles vor sich ging.“

Der Flug am Freitag war das erste Mal, dass die NASA SpaceX erlaubte, eine zuvor geflogene Rakete und ein zuvor geflogenes Raumfahrzeug in einem bemannten Raumflug zu verwenden, ein bedeutender Meilenstein für das Unternehmen, das Musk mit dem Ziel gegründet hat, die Kosten der Weltraumforschung zu senken.

Die Dragon-Kapsel war die gleiche, die bei der ersten bemannten Raumfahrtmission von SpaceX verwendet wurde, einem Testflug mit zwei NASA-Astronauten, Bob Behnken und Doug Hurley, der im vergangenen Mai abhob. Behnken und McArthur sind verheiratet – und während ihres Fluges am Freitag wurde McArthur der gleiche Sitzplatz zugewiesen, den ihr Mann letztes Jahr eingenommen hatte. „Das fügt sicherlich a etwas besonderes zur Mission“, sagte sie.

Die vierköpfige Besatzung hebt unter einem orangefarbenen Feuerschweif mit einem Gebrüll ab, das über die Florida Space Coast hallte, und wird voraussichtlich fast einen ganzen Tag brauchen, um die Raumstation zu erreichen, wobei das Andocken für Samstag um 5:10 Uhr geplant ist. Dort werden die Astronauten etwa sechs Monate lang wissenschaftliche Experimente durchführen.

Ungefähr 10 Minuten nach dem Start kehrte die erste Stufe zur Erde zurück und landete auf einem Schiff auf See, sodass SpaceX sie für eine zukünftige Mission wiederverwenden kann.

SpaceX hat für dieses Jahr zwei weitere Astronautenmissionen geplant – die Crew-3-Mission zur Raumstation der NASA in diesem Herbst und eine Mission zum Fliegen einer Gruppe von vier privaten Astronauten, die bereits im September kommen und die ersten rein zivilen werden könnten Weltraummission.

Dieser Flug, bekannt als Inspiration4, wird vom milliardenschweren Unternehmer Jared Isaacman finanziert, der es zu einer Spendenaktion für das St. Jude Children’s Research Hospital gemacht hat. Isaacman, dem Gründer von Shift4 Payments, werden drei Privatpersonen beitreten: Hayley Arceneaux, eine Arzthelferin in St. Jude, die als Kind dort wegen Knochenkrebs behandelt wurde; Sian Proctor, eine Wissenschaftlerin, die ihren Sitz in einem Wettbewerb durch den Aufbau eines Online-Shops auf der Plattform von Isaacman gewonnen hat; und Chris Sembroski, ein Lockheed-Martin-Ingenieur, der zufällig im Rahmen einer Spendenaktion im Krankenhaus ausgewählt wurde.

Die Gruppe soll einige Tage damit verbringen, die Erde in der Dragon-Kapsel von SpaceX zu umkreisen.

SpaceX plant außerdem, Anfang nächsten Jahres eine weitere Crew von Privatpersonen in einer Mission zu starten, die von Axiom Space, einem in Houston ansässigen Unternehmen, organisiert wird. Zu dieser Gruppe, drei Milliardären, die jeweils 55 Millionen Dollar zahlen, würde sich der ehemalige NASA-Astronaut Michael López-Alegría anschließen, der jetzt Vizepräsident bei Axiom ist. Die Besatzung würde etwa eine Woche auf der Raumstation verbringen, bevor sie zur Erde zurückkehrte.

Die Crew-2-Mission war ursprünglich für Donnerstag angesetzt, wurde jedoch durch starken Wind verzögert.

Die Ankunft von Crew-2 auf der Raumstation wird die Bevölkerung der Station auf 11 erhöhen, fast das Doppelte der sechs Personen, die normalerweise gleichzeitig dort sind.

Aber die Astronauten schaffen es. Nach seiner Ankunft auf der Raumstation im November sah sich auch der NASA-Astronaut Mike Hopkins mit engen Bedingungen konfrontiert und wusste, dass er nach einem Schlafplatz suchen musste, da die Schlafräume voll waren. Am Ende benutzte er den Drachen, der mit der Station verbunden war.

Die Raumstation wird jedoch nur für wenige Tage überfüllt sein, da Hopkins’ Astronautengruppe, bekannt als Crew-1, nächste Woche zur Erde zurückkehren soll. Im Februar übertraf diese Gruppe den Rekord für die meisten Tage im Weltraum von einer Besatzung, die von einem US-Raumschiff gestartet wurde, und übertraf damit den 84-Tage-Meilenstein, den die Skylab-4-Crew 1974 gesetzt hatte.

Wenn alles gut geht, wird Crew-1 am Mittwoch kurz nach Mittag im Atlantik oder im Golf von Mexiko untergehen und damit einen sechsmonatigen Aufenthalt auf der Station beenden.

Das Monopol von SpaceX für den Start amerikanischer Astronauten von US-Boden wird wahrscheinlich bis ins nächste Jahr andauern. Boeing, das andere Unternehmen, das unter Vertrag steht, NASA-Astronauten zur Station zu fliegen, erwartet im August oder September einen Testflug ohne Besatzung seiner Starliner-Kapsel, aber eine Mission mit Astronauten wird nicht vor Anfang 2022 erwartet.

Die NASA zahlte Russland außerdem rund 80 Millionen Dollar pro Sitzplatz, um amerikanische Astronauten von einem Weltraumzentrum in Kasachstan zur Raumstation zu bringen. Aber jetzt, da SpaceX Menschen fliegt und Boeing im nächsten Jahr damit beginnen könnte, plant die Agentur, die Sitze mit den Russen zu tauschen.

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