Die NASA steht vor einem wichtigen Test der Orion-Raumsonde, da sie sich bemüht, das Mondmandat von Trump zu erfüllen

Die NASA testete am 2. Juli ein Startabbruchsystem, um zu sehen, ob das System die Besatzung im unwahrscheinlichen Fall eines Notfalls während des Aufstiegs in Sicherheit bringen kann. (NASA)

Normalerweise ist der dramatischste Teil der menschlichen Raumfahrt der Start: eine kontrollierte Explosion riesiger Mengen an Treibstoff, die eine Rakete auf einem Kissen aus Feuer und Rauch vom Boden abschleudert.

Aber das war nicht der dramatischste Teil des ersten Starts des NASA-Astronauten Nick Hague. Vielmehr kam es etwa zwei Minuten später.

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Einer der seitlichen Booster trennte sich letzten Oktober nicht richtig und krachte in die russische Rakete, auf der er stand. Das löste einen Notabbruch für die Kapsel mit Haager und dem russischen Kosmonauten Alexey Ovchinin aus. Dann machten sie einen wilden Ritt, wurden von einer Kraft von sieben Gs oder der siebenfachen Schwerkraft in ihre Sitze zurückgeworfen, bevor sie einige Minuten später sicher aufsetzten.

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Der Abbruch sei „eine gute Nachricht an uns alle: Das ist ernstes Zeug“, sagte NASA-Astronaut Randy Bresnik. 'Wir müssen uns darauf vorbereiten, auch wenn die Wahrscheinlichkeit dafür gering ist.'

Eine 2017 veröffentlichte Simulation veranschaulicht das Notabbruchsystem der NASA-Raumsonde Orion. (NASA)



Am Dienstag soll die NASA das Notabbruchsystem ihrer neuen Raumsonde, der Orion-Crew-Kapsel, testen. Wenn alles nach Plan verläuft, soll das Raumschiff von der Cape Canaveral Air Force Station in Florida mit einem Raketenmotor auf etwa 31.000 Fuß starten, wo sein Abbruchsystem feuert und Triebwerke die Kapsel wegziehen.

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Es werden keine Astronauten an Bord sein, aber der Test ist ein entscheidender für die NASA und Lockheed Martin, den Hauptauftragnehmer von Orion, die hoffen, zu demonstrieren, dass das Notfallsystem zum Schutz der Astronauten im Falle eines Raketenausfalls in Ordnung ist.

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Es steht viel auf dem Spiel, nicht nur für die Raumfahrtbehörde, sondern auch für das Weiße Haus.

Im März forderte Vizepräsident Pence die Agentur auf, ihre Pläne zur Rückkehr von Astronauten auf die Mondoberfläche zu beschleunigen. Ursprünglich hatte die NASA angestrebt, bis 2028 Astronauten zum Mond zu bringen. Aber Pence ordnete an, dass die Weltraumbehörde diesen Zeitplan um vier Jahre kürzte. Dabei zielte er auf die Bürokratie der NASA ab und sagte, sie müsse sich „in eine schlankere, verantwortungsbewusstere und agilere Organisation verwandeln“.

50 Astronauten in ihren eigenen Worten

Die NASA bemüht sich, den ehrgeizigen Zeitplan des Weißen Hauses für das Programm namens Artemis einzuhalten. Es war bereits komplex und erforderte den Bau einer mondumlaufenden Raumstation namens Gateway, zu der die Orion-Raumsonde Astronauten bringen würde, die dann einen Lander für die Reise zur Mondoberfläche besteigen würden. Später würden sie an Bord eines Aufstiegsfahrzeugs zum Gateway zurückkehren und Orion für die Rückkehr zur Erde wieder besteigen.

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Die NASA hat den Auftrag für die Energie- und Antriebselemente der Mission vergeben, aber andere Unternehmen wetteifern um den Bau des Landers und des Gateway-Lebensraums.

Zuerst muss die Weltraumbehörde jedoch beweisen, dass Orion Besatzungen erfolgreich fliegen kann – und der Test am Dienstag ist ein großer Moment für ein System, dessen einziger Zweck darin besteht, das Leben von Astronauten zu retten.

Die NASA-Partner SpaceX und Boeing, die Astronauten zur Internationalen Raumstation ISS fliegen, hatten Probleme mit ihren Abbruchsystemen – die Raumfähre Challenger hatte kein solches Fluchtsystem, als ihre Trägerrakete kurz nach dem Start im Jahr 1986 explodierte und alle an Bord tötete. Die Dragon-Kapsel von SpaceX explodierte Anfang dieses Jahres während einer Testzündung seiner Abbruchtriebwerke. Und Boeing entdeckte bei einem seiner Tests ein Treibmittelleck.

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Boeing hat das System inzwischen erfolgreich getestet. SpaceX untersucht immer noch, was zur Explosion seines Raumschiffs geführt hat.

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In dem für Dienstag geplanten Test wird die Orion-Raumsonde von der Startrampe 46 abheben. Dann, 55 Sekunden später, in einer Höhe von 31.000 Fuß, wenn sie mit mehr als 800 Meilen pro Stunde fliegen würde, sollte das Abbruchsystem eintreten und die Orion ziehen von seinem Booster und schickt es auf eine Reise durch die oberen Ränder der Atmosphäre.

Wenn Astronauten an Bord wären, würden sie die gleichen sieben Gs erleben wie Hague im Oktober, und die Kapsel würde „enorme aerodynamische Kräfte“ erfahren, sagte Mark Kirasich, Orion-Programmmanager der NASA, in einem Briefing am Montag im Kennedy Space Center.

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Normalerweise würde die Kapsel von Fallschirmen sanft nach unten geführt. Da die Fallschirme für das System jedoch bereits getestet wurden, sagten NASA-Beamte, dass am Dienstag keine verwendet werden. Infolgedessen wird die Kapsel mit einer Geschwindigkeit von etwa 300 Meilen pro Stunde fliegen, wenn sie mehrere Meilen östlich der Florida Space Coast in den Atlantischen Ozean prallt.

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'Wir erwarten nicht, dass es bei einem Treffer intakt bleibt', sagte Jenny Devolites, eine NASA-Testmanagerin. Während die Kapsel auf den Meeresboden sinken würde, könnte die NASA immer noch Daten vom Flug sammeln. Es gibt 900 Sensoren am Fahrzeug, um Temperatur, Druck und Akustik zu messen, sagte sie.

Während des Abbruchs des russischen Starts im Oktober bemerkte Hague als erstes, 'dass heftig von einer Seite zur anderen geschüttelt wurde', sagte er. Der Alarm ertönte und ein Licht blinkte. „Als ich das Licht sah, wusste ich, dass wir einen Notfall mit dem Booster hatten“, sagte er.

NASA-Beamte haben die Mission seitdem als „erfolgreiches Scheitern“ bezeichnet.

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