NASA-Astronauten an Bord der SpaceX-Kapsel auf dem Weg zu einem Spritzer im Golf von Mexiko

Die Reise von Bob Behnken und Doug Hurley am 2. August wird eine zweimonatige Weltraumreise krönen, die die erste bemannte Mission der NASA seit neun Jahren von US-Boden aus markierte. (Reuters)

Der Start vor zwei Monaten verlief so reibungslos wie möglich und flog zum ersten Mal seit 2011 amerikanische Astronauten von US-Boden in die Umlaufbahn sogar fühlen.

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Jetzt kommen sie nach Hause.

Die NASA-Astronauten Bob Behnken und Doug Hurley bestiegen ihre Raumsonde Endeavour und legten um 19:35 Uhr von der Station ab. Eastern Time Samstag, als die Raumstation 267 Meilen über Johannesburg flog.

„Es waren großartige zwei Monate und wir wissen alles zu schätzen, was Sie getan haben, um Dragon für seinen Jungfernflug zu beweisen“, funkte Hurley an die SpaceX-Missionskontrolle, als die Dragon-Kapsel die unmittelbare Nähe der Station verließ. 'Wir freuen uns auf den Abspritzer morgen.'

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„Sicher unterwegs und eine erfolgreiche Landung. Die Endeavour ist ein großartiges Schiff. Godspeed“, sagte NASA-Astronaut Chris Cassidy, der Kommandant der Raumstation.



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Obwohl der Hurrikan Isaias voraussichtlich die Ostküste Floridas treffen wird, während Dragon zurückkehren würde, könnten die NASA und SpaceX, die das Raumfahrzeug besitzen und betreiben, immer noch einen Landeversuch unternehmen, der auf einen Standort im Golf von Mexiko in der Nähe von Pensacola abzielt im Florida Panhandle, wo Wellen zwischen einem und zwei Fuß erwartet werden.

„Nicht intuitiv, aber Isaias kann tatsächlich dazu beitragen, bei der Landung ein paar hundert Meilen westlich schönes Wetter zu schaffen“, schrieb Zebulon Scoville, Flugdirektor der NASA, am Samstagmorgen auf Twitter.

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Laut Jonathan McDowell, Astronom am Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, wird es die erste Landung von Astronauten im Golf sein.

Die Besatzung dockte planmäßig von der Station ab, zog zuerst Kabel ein, die die Raumstation mit Strom versorgten, und entriegelte dann 12 Haken, die die beiden mehr als zwei Monate lang zusammengehalten hatten. Als es davonschwebte, zündete Endeavour kleine Booster-Triebwerke, um sich abzustoßen. Der Splashdown-Sonntag ist für 14:48 Uhr geplant.

Die NASA-Astronauten Bob Behnken und Doug Hurley schwebten am 31. Mai von ihrer SpaceX Dragon-Kapsel in die Internationale Raumstation ISS. (NASATV)

Auch ohne einen bedrohlichen Hurrikan ist die Rückfahrt eine tückische. Das Raumschiff muss Temperaturen von bis zu 3.500 Grad Fahrenheit standhalten, während es durch die Atmosphäre stürzt. Ein Quartett von Fallschirmen muss die 21.200-Pfund-Kapsel für eine sanfte Landung auf See verlangsamen. Dann müssen Rettungskräfte das Fahrzeug bei der ersten Wasserlandung für US-Astronauten seit einer gemeinsamen amerikanisch-sowjetischen Mission im Jahr 1975 schnell aus dem Atlantik oder dem Golf von Mexiko bergen.

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Als ob das alles nicht schon herausfordernd genug wäre, versuchen NASA und SpaceX, die Crew inmitten einer ungewöhnlich aktiven Hurrikansaison nach Hause zu bringen. Und die Möglichkeit, dass starke Winde vom Tropensturm Isaias ein widerspenstiges Durcheinander auslösen, hat die NASA- und SpaceX-Beamten in Alarmbereitschaft versetzt.

Aber wenn es SpaceX gelingt, Hurley und Behnken im ersten Testflug mit Menschen an Bord sicher nach Hause zu bringen, wäre dies der triumphale Höhepunkt jahrelanger Arbeit und der Beginn einer neuen Ära in der bemannten Raumfahrt, in der Konzerne eine Hauptrolle spielen NASA.

Im vergangenen Jahr hat SpaceX einen Testlauf der Mission ohne Astronauten erfolgreich abgeschlossen, der reibungslos verlief und den Weg für die Mission von Hurley und Behnken ebnete. Es hat auch sein Frachtraumschiff Dragon bei Wasserlandungen viele Male erfolgreich zurück zur Erde geflogen, so dass es viel Übung hat.

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Trotzdem ist niemand bereit zu feiern, bis er sicher zu Hause ist.

„Das Schwierigste war, uns zum Start zu bringen, aber das Wichtigste ist, uns nach Hause zu bringen“, sagte Behnken am Samstagmorgen während einer Abschiedszeremonie auf der Raumstation.

Die nächsten Amerikaner im All

Bei der Zeremonie versammelten sich Hurley und Behnken mit ihren anderen Stationskameraden, dem NASA-Astronauten Chris Cassidy und den russischen Kosmonauten Anatoly Ivanishin und Ivan Vagner. Cassidy überreichte Hurley eine amerikanische Flagge, die 2011 bei der allerletzten Space-Shuttle-Mission zur Station gebracht wurde. Hurley, ein Mitglied dieses Fluges, darf sie nun nach Hause bringen und markiert die Wiederherstellung der bemannten Raumfahrt von amerikanischem Boden aus.

'Diese Flagge hat einige Zeit hier oben verbracht, in der Größenordnung von neun Jahren', sagte Hurley. „Ich bin sehr stolz, diese Flagge nach Hause zurückzubringen und zu sehen, was sie auf ihrer Reise zum Mond als nächstes erwartet.“

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Kurz nach dem erfolgreichen Start des Raumschiffs in die Umlaufbahn sagte Elon Musk, der Gründer von SpaceX, „es gibt ein Argument, dass die Rückkehr in gewisser Weise gefährlicher ist als der Aufstieg. Wir wollen also noch nicht den Sieg verkünden. Wir müssen sie sicher nach Hause bringen und sicherstellen, dass wir alles tun, um das Risiko einer Wiedereinreise und Rückkehr zu minimieren.“

Als er an die Astronauten und ihre Familien dachte, wurde er emotional und konnte nicht mehr sprechen. „Ich werde erstickt. ... Wir werden alles tun, damit sie sicher nach Hause kommen.“

SpaceX begann damit, Bilder von Hurley und Behnken in Arbeitsaufträge aufzunehmen, um die Mitarbeiter daran zu erinnern, dass Leben auf dem Spiel standen. Vor kurzem hatten sie eine weitere Erinnerung. Behnkens Frau Megan McArthur, ebenfalls NASA-Astronautin, wurde kürzlich für einen SpaceX-Flug im Frühjahr 2021 ausgewählt. Zur Vorbereitung verbrachte sie diese Woche einige Tage in der Firmenzentrale.

In vielerlei Hinsicht ist die Rückkehr zur Erde gefährlicher als ihr zu entkommen.

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Um in den Orbit zu gelangen, wird enorm viel Energie benötigt. Das Raumfahrzeug wechselt in wenigen Minuten vom Stillsitzen auf der Rakete auf der Startrampe zur Verfolgung der Raumstation mit 17.500 Meilen pro Stunde. Um nach Hause zu kommen, muss man das Gegenteil tun und all diese Energie schnell vergießen. Die Reibung mit der sich verdichtenden Atmosphäre erzeugt eine enorme Wärmemenge, die das Raumfahrzeug in einen Feuerball hüllt.

„Aus dem Fenster ist alles orange und es leuchtet und es ist ein ziemlicher Anblick“, sagte Garrett Reisman, ein ehemaliger NASA-Astronaut, der zwei Shuttle-Missionen flog. „Aber du fühlst nichts. Du weißt, dass du nicht da draußen sein willst, weil es Tausende von Grad sind, aber im Inneren ist es ziemlich cool. Es ist sehr bequem.“

Bei der Missionskontrolle am Boden werden sich NASA- und SpaceX-Beamte nicht wohl fühlen. Wenn der Feuerball das Raumfahrzeug umhüllt und den Hitzeschild testet, geht die Kommunikation mit den Astronauten verloren. Der Blackout dauert ungefähr sechs Minuten, fühlt sich aber viel länger an.

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Während Apollo 13, der fast katastrophalen Mission, hielt der Blackout scheinbar ewig an, sagte Gerry Griffin, ein legendärer ehemaliger Flugdirektor der NASA während der Apollo-Ära.

Das Capcom, die Person in der Missionskontrolle, die mit den Astronauten kommunizierte, 'rief immer wieder Apollo 13. 'Das ist Houston'', erinnerte er sich. 'Und nichts. Er fuhr zwei Minuten lang fort. In diesem Kontrollzentrum konnte man eine Stecknadel fallen hören.“

Im Gegensatz zum Shuttle, das auf einer Landebahn gelandet ist, ist das Dragon-Raumschiff so etwas wie ein Rückschlag, eine Kapsel, die unter Fallschirmen im Wasser landet. Fallschirme sind eine alte Technologie, aber eine knifflige, und SpaceX hat mit ihrem Design zu kämpfen. Im vergangenen Jahr kam es bei einem Test des Fallschirmsystems zu einem Fehler, der das Unternehmen schließlich dazu veranlasste, das Design zu aktualisieren.

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Die verbesserte Version verwendet ein stärkeres Material in den Linien, die zum Baldachin verlaufen, und eine neue Naht, die die Lasten beim Einsatz aufnehmen soll.

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„Fallschirme sind viel härter als sie aussehen“, sagte Musk in einem Interview mit The Post in den Tagen vor dem Start. „Das Apollo-Programm hatte tatsächlich ein echtes Moralproblem mit den Fallschirmen, weil sie so verdammt hart waren. Sie hatten Leute, die wegen der Härte der Fallschirme aufhörten. Und dann wissen Sie, dass wir bei SpaceX fast aufgehört hätten, weil die Fallschirme so hart waren. Ich meine, sie haben zwar Soldaten, aber, Mann, die Fallschirme sind hart.“

Wenn alles gut geht, werden zwei Drogue-Fallschirme ausgelöst, wenn die Höhe des Raumfahrzeugs etwa 18.000 Fuß beträgt und eine Geschwindigkeit von etwa 350 Meilen pro Stunde erreicht. Dann, wenn die Drogue-Rutschen die Kapsel auf etwa 119 Meilen pro Stunde verlangsamen, sollten vier Hauptfallschirme auf etwa 6.000 Fuß ausgefahren werden.

Auf einer Pressekonferenz Ende letzten Jahres sagte Musk, die Mark-3-Fallschirme seien „wahrscheinlich zehnmal sicherer“ als die Mark-2-Version. „Meiner Meinung nach sind das die besten Fallschirme aller Zeiten. Bei vielen.“

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Seit der Apollo-Ära hat das Fallschirmdesign einen langen Weg zurückgelegt, insbesondere bei der Entwicklung leichter, aber festerer Materialien, sagte Kurt Hempe, Direktor des Raumfahrtgeschäfts von Airborne Systems, das Fallschirme für SpaceX sowie mehrere andere Raumfahrtunternehmen entwirft.

'Aber das Testen ist absolut eine Tortur', sagte er. „Eines der großen Dinge, die wir heute tun, was sie damals nicht konnten, war die Erstellung von Computermodellen. Wir können ein Modell entwickeln und simulieren, bevor wir fliegen. Und dann fliegen wir los und vergleichen die Datenergebnisse mit dem von uns entwickelten Modell.“

NASA und SpaceX haben sieben verschiedene Landeplätze entlang der Ost- und Westküste Floridas ausgewählt, die von ungefähr 22 Seemeilen bis 175 Seemeilen reichen. Zwei Bergungsschiffe werden bereit sein, um das Raumfahrzeug nach der Landung zu erreichen.

Matthew Cappucci von der Post erklärt, was die Ostküstenstaaten erwarten können, wenn sie sich auf den Tropensturm Isaias vorbereiten, der am 31. Juli die Bahamas durchnässte. (The Washington Post)

Die Anpassung an die Schwerkraft der Erde ist für Astronauten immer ein schwieriger Übergang, aber die Landung im Wasser macht es noch schwieriger.

„Man fühlt sich krank und läuft wie ein betrunkener Seemann, wenn man überhaupt läuft“, sagte Reisman. „In Verbindung mit der Landung im Meer, dem Auf- und Abhüpfen, selbst in relativ ruhigem Wasser, wird es unangenehm.“

Die Wasserlandung an sich stellt eine Herausforderung dar. Der Merkur-Astronaut Gus Grissom wäre beinahe ertrunken, nachdem sein Raumschiff 1961 abgestürzt war und sein Raumschiff Liberty Bell 7 sank, nachdem die Luke früh geplatzt war.

Deshalb werden die Teams von NASA und SpaceX den Atem anhalten, bis sie Hurley und Behnken sicher an Deck des Bootes sehen.

„Wir haben im Kontrollzentrum nichts gefeiert, bis die Jungs das Trägerdeck betraten“, sagte Griffin, der Flugdirektor der Apollo-Ära. 'Da haben wir unsere Zigarren angezündet.'

In Zeiten des Coronavirus wird dies jedoch nicht wahrscheinlich sein. Die NASA trifft zusätzliche Vorsichtsmaßnahmen zum Schutz der Arbeiter und der Astronauten, einschließlich der Tests von Personen, die mit den Astronauten in Kontakt kommen. Und alle werden Masken tragen.

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