Der Zusammenbruch von Mt. Gox spornt Aufrufe zur Regulierung von Bitcoin an

Eine führende Bitcoin-Börse beendete ihren wochenlangen Zusammenbruch am Freitag mit einer öffentlichen Entschuldigung und einem Insolvenzantrag, was die Forderungen nach Regulierungsbehörden befeuerte, die innovative virtuelle Währung im Wert von Milliarden Dollar einzudämmen.

Der spektakuläre Aufstieg und Fall des Marktes namens Mt. Gox hat sich als eine Art Moralmärchen für diejenigen herausgestellt, die skeptisch sind, dass eine Währung hergestellt werden kann, die auf Computern erstellt und von Regulierungsstrukturen oder dem vollen Vertrauen und der Anerkennung einer emittierenden Nation losgelöst ist sicher genug für Routinetransaktionen.

Doch als die Debatte über das Schicksal von Bitcoin tobte, gab es einen wachsenden Konsens, dass virtuelle Währungen – wenn nicht diese spezielle – bald zu unersetzlichen Bestandteilen des weltweiten Finanzsystems werden würden, indem sie eine weit verbreitete Nachfrage nach kostengünstigen High-Tech-Möglichkeiten für den Geldtransfer befriedigten außerhalb der Reichweite der meisten Formen der staatlichen Verfolgung.

Die Verluste bei Mt. Gox wurden auf mehr als 400 Millionen US-Dollar geschätzt, und Experten sagen, es sei nicht klar, ob dieses Geld von Kriminellen gestohlen oder von den Betreibern der Börse irgendwie falsch behandelt wurde. Firmenvertreter machten einen Fehler in der Transaktionssoftware verantwortlich, der es Hackern ermöglichte, unentdeckt Geld abzuschöpfen.

'Das Faszinierende und Beunruhigende an der Insolvenz ist die Höhe des Verlustes', sagte Mark Williams, ein ehemaliger Beamter der Federal Reserve, der Finanzen an der Boston University lehrt. „Es gibt keinen Rechtsweg. Es gibt kein Finanzsystem. . . . Im Wesentlichen, wenn ein Krimineller die Münze bekommt, besitzt der Kriminelle die Münze.“

Die Insolvenz von Mt. Gox, einer der ersten großen Bitcoin-Börsen, überraschte nur wenige, als sie am Freitag vor einem Gericht in Tokio eintraf, wo das Unternehmen seinen Sitz hatte. Es hatte eine Vorgeschichte von Problemen und hatte vor einigen Wochen aufgehört, normal zu funktionieren. Viele Bitcoin-Enthusiasten sagten, sein Untergang werde zu einem langlebigeren System für den Handel mit der virtuellen Währung führen, da andere große Börsen auf der ganzen Welt stärker werden.



Forderungen nach staatlicher Regulierung seien die größte Bedrohung für Bitcoin, sagen Unterstützer. Senator Joe Manchin III (D-W.Va.) ging noch weiter und forderte diese Woche ein Verbot von Bitcoin, da sich die Nachricht über die Probleme von Mt. Gox verbreitete.

„Je früher Mt. Gox verschwindet, desto besser für Bitcoin“, sagte Barry Silbert, CEO von SecondMarket, das einen Investmentfonds für Besitzer von Bitcoins betreibt. „Wenn Sie sich die kurze Geschichte von Bitcoin ansehen, gab es eine Reihe von Blasen und Pleite, es gab eine Reihe von Störungen, es gab Hacks, es gab Diebstähle. Und wirklich, nach jedem einzelnen Ereignis ist Bitcoin stärker geworden.“

Bitcoin war nicht die erste virtuelle Währung, aber seit seiner Erfindung durch einen anonymen Entwickler im Jahr 2009 hat es eine ungewöhnlich breite Akzeptanz gefunden Erde – umfasst Computer, die komplexe Algorithmen verwenden.

Die Währung gewann zunächst Unterstützung bei Technologiebegeisterten und Spekulanten, wurde jedoch nach und nach von denen übernommen, die auf Online-Marktplätzen spielen oder illegale Waren kaufen wollten. Als die Bundesbehörden im Oktober Silk Road, einen solchen Marktplatz, schlossen und ihren mutmaßlichen Gründer festnahmen, beschlagnahmten sie 26.000 Bitcoins im Wert von etwa 3,6 Millionen US-Dollar, was den Wert der Währung in die Höhe trieb.

Seitdem hat es sich erholt, wie schon mehrmals nach Rückschlägen, einschließlich früherer Fälle mit Mt. Gox. Einige Einzelhändler, wie Overstock. com, begann, Bitcoins als Zahlungsmittel zu akzeptieren, was die Unterstützer als einen Schritt in Richtung der unvermeidlichen Akzeptanz der virtuellen Währung sahen. In einigen Städten tauchten Bitcoin-Geldautomaten auf, die den Kauf der Währung erleichterten.

Bitcoins waren jedoch nach wie vor umständlich zu kaufen und zu handeln, insbesondere im Vergleich zu Kreditkarten. Menschen, die Bitcoins kaufen wollten, mussten diese normalerweise an weit entfernten Börsen bestellen. Überweisungen waren irreversibel, d. h. Personen, die ein Produkt oder eine Dienstleistung mit einem Bitcoin gekauft haben, hatten kaum Möglichkeiten, den Kauf zu bereuen oder sich betrogen zu fühlen.

Aufsichtsbehörden weltweit zögerten, Transaktionen mit einer Währung zu überwachen, die sie nicht ausstellten. China hat Bitcoins aufgrund von Bedenken über grassierende Spekulationen völlig verboten. Die japanischen Aufsichtsbehörden, die sich in der Nähe des Hauptsitzes von Mt. Gox befinden, waren eher typisch für die Duldung des Austauschs, aber sie taten nichts, um sich vor Missbrauch zu schützen.

„Niemand erkennt sie als echte Währung an“, sagte der japanische Finanzminister Taro Aso am Freitag gegenüber Reportern. 'Ich habe erwartet, dass so etwas zusammenbricht.'

Der Handel auf Mt. Gox wurde in den letzten Jahren mehrmals unterbrochen, und im letzten Jahr beschwerten sich die Benutzer darüber, dass sie Bitcoins nicht gegen Dollar handeln können – eine Kernfunktion von Börsen. Die Situation wurde am 7. Februar noch viel schlimmer, als Mt. Gox alle Auszahlungen wegen eines sogenannten Softwarefehlers aussetzte. Die Börse nahm den Betrieb nie wieder vollständig auf.

Das Unternehmen hat seine Probleme einem Fehler namens „Transaktionsformbarkeit“ zugeschrieben, bei dem Benutzer die Software dazu bringen können, zweimal eine Auszahlung vorzunehmen. Viele externe Experten haben gesagt, dass Mt. Gox die Buchhaltungssysteme fehlten, um Betrug zu erkennen und seine Bücher ausgeglichen zu halten.

Chief Executive Mark Karpeles sagte Reportern am Freitag, dass unter den 850.000 Bitcoins, die von Mt. Gox fehlen, 100.000 dem Unternehmen gehörten und einen Wert von mehr als 50 Millionen US-Dollar hatten. „Es tut mir leid, dass ich all den Leuten Ärger gemacht habe“, sagte er vor Gericht in Tokio.

Die Beschreibungen des Unternehmens über seine Probleme haben bei vielen Bitcoin-Anhängern Skepsis auf sich gezogen, die sagen, dass unabhängige Prüfer Monate brauchen werden, um festzustellen, was mit dem Geld passiert ist, das von Mt. Gox fehlt.

„Es wurde bestenfalls sehr, sehr schlecht gemanagt“, sagte Nicolas Christin, Sicherheitsforscher an der Carnegie Mellon University. 'Das bedeutet nicht, dass das gesamte Geldsystem rausgeworfen werden muss.'

Obwohl sich Regierungen seit langem über die Schwierigkeiten bei der Verfolgung von Bitcoins Sorgen machen, haben Datenschutzbeauftragte das Gegenteil beklagt – dass es zu einfach ist, festzustellen, wem sie gehören. Jede Transaktion wird in einem öffentlich zugänglichen Online-Register erfasst. Außerdem arbeiten viele Börsen nach Gesetzen, die verlangen, dass diejenigen, die Bitcoins kaufen, ihre Identität überprüfen. Einige andere virtuelle Währungen sind völlig anonym.

„Die Sache, die Bitcoin töten wird, ist eine bessere virtuelle Währung oder Hunderte anderer besserer virtueller Währungen“, sagte Ryan Lackey, ein Computersicherheitsexperte in San Francisco.

Brian Fung hat zu diesem Bericht beigetragen.