Das Justizministerium warnt Technologieunternehmen, da sich Facebook und Twitter im Kongress verteidigen

In einem Tweet vom 28. August beschuldigte Präsident Trump Google, „Stimmen der Konservativen zu unterdrücken“. Als Reaktion darauf sagte die Suchmaschine, dass ihre Suchanfragen nicht voreingenommen sind. (Elyse Samuels, Patrick Martin/The Washington Post)

Das Justizministerium warnte am Mittwoch, führende Technologieunternehmen könnten „absichtlich den freien Gedankenaustausch ersticken“ und den Wettbewerb verletzen, eine unheilvolle Entwicklung für eine Branche, die bereits von Capitol Hill, Präsident Trump und einer Reihe konservativer Kritiker unter Beschuss steht.

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Die aus zwei Sätzen bestehende Erklärung, in der die Anschuldigung nicht näher ausgeführt wurde oder ausdrücklich rechtliche Schritte angedroht wurden, wiederholte Tweets von Trump letzte Woche, in denen behauptet wurde, die Technologiebranche sei gegen Konservative voreingenommen. Das Weiße Haus drohte später mit einer neuen Regulierung des Suchgiganten Google, die nach Ansicht von Rechtsexperten gegen den verfassungsrechtlichen Schutz der freien Meinungsäußerung verstoßen würde.

Das Justizministerium gab seine Ankündigung am Ende einer Anhörung im Senat bekannt, in der Führungskräfte von Facebook und Twitter zu einer Reihe von Themen scharf befragt wurden – einschließlich der Behauptungen, dass Social-Media-Plattformen konservative Stimmen stumm schalten. Google bot an, einen Vorstandsvorsitzenden zur Anhörung zu schicken, aber der Senatsausschuss wies ihn ab, weil er wollte, dass der Vorstandsvorsitzende von Googles Mutterkonzern Alphabet erscheint.

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Die Kombination aus Regierungsaktionen, einschließlich eines bevorstehenden Treffens zwischen Generalstaatsanwalt Jeff Sessions und mehreren Generalstaatsanwälten, alarmierte die Technologiebranche. Sie verteidigt seit fast zwei Jahren Vorwürfe, die Verbreitung gefälschter Nachrichten und russischer Desinformation während der Präsidentschaftswahlen 2016 nicht angemessen zu bekämpfen.

Externe Rechtsexperten äußerten unterdessen Bedenken, dass der zunehmende politische Druck über unbewiesene Vorwürfe der Voreingenommenheit die verfassungsrechtlich geschützten Reden von Technologieunternehmen erschrecken wird.



„Dies könnte eine sehr ernste Breitseite gegen die gesamte Internetbranche sein, die von mehreren Regierungsebenen koordiniert wird“, sagte Eric Goldman, Co-Direktor des High Tech Law Institute an der Santa Clara University im Silicon Valley.

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Bei dem Treffen mit den Generalstaatsanwälten wird „die wachsende Besorgnis erörtert, dass diese Unternehmen den Wettbewerb verletzen und den freien Gedankenaustausch auf ihren Plattformen absichtlich ersticken“, heißt es in der Erklärung des Justizministeriums.

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Es stellte fest, dass Anwälte der Regierung der Anhörung des Geheimdienstausschusses des Senats „genau zugehört“ hatten, obwohl Befangenheitsfragen bei der Anhörung eine relativ geringe Rolle spielten. Das Thema stand im Mittelpunkt eines späteren Mittwochnachmittags vor dem House Energy & Commerce Committee mit nur Twitter.

Facebook und Twitter sagten vor dem Kongress aus. Hinter ihnen lauerten konservative Verschwörungstheoretiker.

Das Sessions-Treffen mit den Generalstaatsanwälten, das vor der Senatsanhörung am Mittwoch geplant, aber noch nicht angekündigt wurde, ist laut einer mit den Plänen vertrauten Person, die nicht befugt war, öffentlich zu sprechen, vorläufig für den 25. September in Washington angesetzt. Beamte des Justizministeriums lehnten es ab, anzugeben, welche Bundesstaaten vertreten sein würden, aber die Generalstaatsanwälte in mehreren Bundesstaaten haben in den letzten zwei Jahren in verschiedenen Angelegenheiten Ermittlungen gegen Technologieunternehmen eingeleitet.

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Sessions sieht sich regelmäßig mit vernichtender öffentlicher Kritik von Trump konfrontiert, aber er war auch einer der loyalsten Unterstützer des Präsidenten, insbesondere in politischen Angelegenheiten wie Einwanderung und Polizeiarbeit. Die Erklärung von Sessions am Mittwoch zu Social-Media-Unternehmen ist ein weiterer Fall, in dem er die zuvor vom Präsidenten angesprochenen Punkte wiederholt hat.

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Google, Twitter und Facebook lehnten es alle ab, sich zu der Erklärung des Justizministeriums zu äußern. Alle drei haben wiederholt bestritten, dass politische Ansichten die Inhalte ihrer Plattformen beeinflussen können.

Twitter-Chef Jack Dorsey sagte in der Anhörung des Geheimdienstausschusses des Senats am Mittwochmorgen: „Unparteilichkeit ist unser Leitprinzip.“

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In einer vor der Anhörung eingereichten schriftlichen Zeugenaussage zitierte er eine Studie des Unternehmens, die zu dem Schluss kam, dass Tweets von demokratischen und republikanischen Gesetzgebern die gleiche Reichweite haben.

Technologieunternehmen sind seit 2016 aggressiver bei der Überwachung von Hassreden, gefälschten Konten und Desinformationskampagnen ausländischer Regierungen. Die Entfernung des konservativen Verschwörungstheoretikers Alex Jones von mehreren Social-Media-Plattformen im letzten Monat hat zu Behauptungen geführt, dass die Unternehmen auf konservative Stimmen abzielen, obwohl er wegen Verstoßes gegen die Regeln gegen Hassreden entfernt wurde – nicht wegen der politischen Ausrichtung seiner Posts – so die Unternehmen .

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Die konservativen Kritiker der Branche haben keine systematischen Beweise vorgelegt, um ihre Behauptungen zu untermauern.

In den geheimen Treffen von Facebook und Twitter mit Trumps Adjutanten und konservativen Führern, die sagen, dass Technologie voreingenommen ist

Rechtsexperten nannten die Erklärung des Justizministeriums vom Mittwoch ungewöhnlich und eine potenzielle Bedrohung für die First Amendment-Rechte von Technologieunternehmen, die ihr Verhalten aufgrund der impliziten Androhung von Maßnahmen von Bundes- und Landesermittlern ändern könnten.

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„Es ist nicht klar, was sie untersuchen. Wenn sie ohne klaren Grund gegen Unternehmen ermitteln, ist es möglich, dass die Ermittlungen selbst die Meinungsfreiheit ersticken“, sagte Alex Abdo, ein leitender Anwalt am Knight First Amendment Institute der Columbia University. „Das DOJ sollte sich ohne eindeutige Implikationen von Fehlverhalten nicht einmischen.“

Die Kombination von Rechtstheorien, die in der Erklärung des Justizministeriums vorgebracht wurden, verwirrte auch Rechtsexperten.

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Sie sagten, dass es legitime Probleme in Bezug auf die Marktmacht führender Technologieunternehmen gibt, die eine stärkere Überprüfung durch die Regierung verdienen könnten, insbesondere im Hinblick auf Situationen, in denen Unternehmen ihre Macht auf einem Markt – wie der Internetsuche – nutzen, um Vorteile auf einem anderen zu erlangen, wie z als Einzelhandel. Die Europäische Union hat solche Probleme untersucht und Google im Juli mit einer Geldstrafe von 5 Milliarden US-Dollar belegt, weil es Apps auf seinem mobilen Android-Betriebssystem auf eine Weise gebündelt hatte, die den Wettbewerb untergrub.

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Rechtsexperten sagen jedoch, dass der Erste Verfassungszusatz davor schützt, dass die Regierung Technologieunternehmen bei der Verbreitung von Nachrichten oder politischen Meinungen anleitet. Sie sagten, Anwälte des Justizministeriums würden Schwierigkeiten haben, einen Fall einzuleiten, der versucht, solche Rechte auf freie Meinungsäußerung einzuschränken.

„Sie werfen nur einen Haufen Zeug an die Wand, um zu sehen, ob es klebt“, sagte Heather Whitney, eine Doktorandin an der New York University, die in diesem Jahr eine einflussreiche Arbeit über Meinungsfreiheit und Technologieunternehmen geschrieben hat. Ein Sprecher des DOJ lehnte eine Stellungnahme ab.

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Die Erklärung des Justizministeriums kam nach monatelangen Drohungen des Präsidenten, die Technologieunternehmen des Landes zu regulieren oder wegen Vorurteilen wegen Voreingenommenheit zu untersuchen. Im Juli beschuldigte er Twitter, die Tweets von Top-Republikanern absichtlich versteckt zu haben, und versprach, „diese diskriminierende und illegale Praxis zu untersuchen“, ohne weitere Details zu nennen.

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Dann, letzten Monat, behauptete Trump, Google habe Suchergebnisse manipuliert, bevor einer seiner Top-Berater vorschlug, dass das Weiße Haus bald über neue Vorschriften nachdenken könnte. Der Präsident schien später von der Idee zurückzutreten.

Trumps Wirtschaftsberater: „Wir schauen uns an, ob Google-Suchen reguliert werden sollen“

Aber letzte Woche hat Trump sagte Bloomberg News dass sich Technologieunternehmen wie Amazon.com und Facebook in einer „sehr kartellrechtlichen Situation“ befinden, obwohl er sagte, er wolle sie nicht auflösen. Er verbreitete diese Beschwerden auch bei einer Kundgebung in Evansville, Indiana, und sagte den Unterstützern: „Ich habe deutlich gemacht, dass wir als Land politische Zensur, schwarze Listen und manipulierte Suchergebnisse nicht tolerieren können.“

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Am frühen Mittwoch konzentrierten sich Demokraten und Republikaner auf dem Capitol Hill auf andere Themen – einschließlich der Schlüsselfragen, ob Facebook, Twitter und seine Tech-Kollegen sich gegen Desinformation, die von ausländischen Mächten vor den Wahlen 2018 verbreitet wird, abgehärtet haben.

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Sowohl Sheryl Sandberg, die Chief Operating Officer von Facebook, als auch Jack Dorsey, der CEO von Twitter, verteidigten die Arbeit ihrer Unternehmen, nachdem russische Agenten während des Präsidentschaftsrennens nur zwei Jahre zuvor Millionen von Amerikanern mit spaltenden politischen Botschaften erreicht hatten.

„Wir waren zu langsam, um dies zu erkennen und zu langsam, um zu handeln. Das liegt an uns“, sagte Sandberg dem Geheimdienstausschuss des Senats. „Diese Einmischung war völlig inakzeptabel. Es hat die Werte unseres Unternehmens und des Landes, das wir lieben, verletzt.“

Unter den Anwesenden der Anhörung war Jones, der Senator Marco Rubio (R-Fla.) beleidigte und dann einen CNN-Reporter im Flur verbal attackierte – eine Flut von Spott, die er live streamte. Er hörte Minuten auf, bevor die Gesetzgeber des Repräsentantenhauses eine gereizte Anhörung zu Vorwürfen antikonservativer Voreingenommenheit einberufen, in der Dorsey, der einzige Zeuge der Sitzung, versuchte, die politische Neutralität des Unternehmens zu betonen.

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„Menschen bauen die Algorithmen. Menschen treffen Entscheidungen über die Nutzungsbedingungen von Twitter ... und Menschen können Fehler machen “, sagte Rep. Greg Walden (R-Ore.), der Vorsitzende des House Energy and Commerce Committee, zur Eröffnung der Anhörung.

Aber die Demokraten tadelten die Republikaner, einschließlich des Präsidenten, scharf, weil sie Behauptungen über konservative Voreingenommenheit verbreitet hatten, ohne Beweise vorzulegen. Der Abgeordnete Frank Pallone Jr., der oberste demokratische Gesetzgeber im Gremium, beschrieb die Anhörung als „einen weiteren Mechanismus, um Geld zu sammeln und Empörung zu erzeugen“ seitens der Republikaner.

„Es scheint, dass die Republikaner verzweifelt versuchen, ihre Basis zu sammeln, indem sie ein Problem fabrizieren, das einfach nicht existiert“, sagte Pallone.

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