Justizministerium verklagt Apple, Verlage wegen E-Book-Preisen

Das Justizministerium beschuldigte am Mittwoch fünf der größten Verlage des Landes und Apple, die Preise für E-Books festgelegt zu haben, wodurch die Verbraucher gezwungen wurden, für ihre Lieblingstitel zig Millionen Dollar mehr zu zahlen.

In einer beim US-Bezirksgericht in New York eingereichten Klage zeichnete die Regierung ein Porträt einer Branche, die verzweifelt versucht, inmitten rascher technologischer Veränderungen und aggressiver Konkurrenz durch Online-Händler Gewinne zu erzielen. In Telefongesprächen, E-Mails und Abendessen in exklusiven New Yorker Restaurants kollabierten die Top-Manager der Unternehmen, um Amazon.com die Kontrolle über den Markt zu entreißen und die Preise für E-Books zu erhöhen, heißt es in der Beschwerde.

Es war diese koordinierte Anstrengung, die für Bundesermittler Flaggen hisste.

„Wir behaupten, dass diese Führungskräfte genau wussten, was sie taten“, sagte die stellvertretende Generalstaatsanwältin Sharis Pozen.

Keine der Firmen hat ein Fehlverhalten zugegeben, aber drei Verlage – Hachette, HarperCollins und Simon & Schuster – haben sich bereit erklärt, den Fall beizulegen. Apple bestreitet die Vorwürfe und beginnt seinen prominentesten Kampf mit Washington. Macmillan und die Penguin Group haben ebenfalls eine Einigung abgelehnt.

„Es ist auch schwer, eine Klage beizulegen, wenn man weiß, dass man nichts falsch gemacht hat“, sagte Macmillan-Chef John Sargent in einer Erklärung.



Die Umfang der Ermittlungen des Justizministeriums – und die Tatsache, dass mehrere Firmen nicht nachgeben – zeugen von der Intensität des Kampfes um die Vorherrschaft in einem Milliardenmarkt, der voraussichtlich bis 2015 verdreifachen . Eine aktuelle Umfrage des Pew Research Centers Internet und amerikanisches Lebensprojekt fanden heraus, dass ein Fünftel der amerikanischen Erwachsenen im vergangenen Jahr eine elektronische Version eines Buches gelesen hat.

Das Problem für Verlage besteht jedoch darin, dass die Verbraucher erwarten, dass E-Books wesentlich günstiger sind als gedruckte, weil sie billiger in Herstellung und Vertrieb sind. Aber die Verlage waren empört, als Amazon die Preise noch weiter senkte, als es E-Books für 9,99 US-Dollar verkaufte, um die Verbraucher zum Kauf seines Kindle-E-Readers zu ermutigen.

Laut der Beschwerde des Justizministeriums befürchteten die Verlage, dass dies zu niedrigeren Großhandelspreisen für E-Books führen und den Betrag reduzieren würde, den die Verbraucher für Bücher bezahlen würden. Letztendlich befürchteten sie, dass die Dominanz von Amazon im Vertrieb es ermöglichen würde, Verlage vollständig zu umgehen und Inhalte direkt von Autoren zu verkaufen.

Noch als es am Mittwoch seine Einigung mit der Regierung ankündigte, wies Hachette auf Amazon als den wahren Raubtier der Branche hin.

„Amazon hatte faktisch ein Monopol auf den Verkauf von E-Books und E-Readern und verkaufte Produkte unter dem Selbstkostenpreis, um Konkurrenten auszuschließen“, heißt es in einer Erklärung des Unternehmens. „Wir glauben, dass das DOJ und der Staat [Generalstaatsanwälte] die Verantwortung gegenüber den Verbrauchern haben, sicherzustellen, dass der Markt für E-Books vielfältig und wettbewerbsfähig bleibt und wir nicht in die Zeit des Monopols zurückkehren.“

Aber Justice sagte, die Reaktion der Verlage auf die Drohung von Amazon habe die Grenze überschritten. Ab Herbst 2008, so die Klage, begannen sie sich zu treffen, um das so genannte „9,99-Dollar-Problem“ zu diskutieren und beschlossen, gemeinsam zu handeln, um zu versuchen, Amazon zu einer Preiserhöhung zu zwingen. Die Gelegenheit bot sich laut der Klage 2009, als Apple die Einführung seines iPads vorbereitete. Es wollte einen iTunes-ähnlichen E-Book-Marktplatz schaffen, befürchtete jedoch, dass die Gewinnspannen zu gering seien.

Die Klage behauptet, Apple habe beschlossen, mit Verlagen zusammenzuarbeiten, um ein neues Geschäftsmodell zu etablieren: Anstatt Bücher zu einem Preis von ihnen zu kaufen und sie zu einem anderen an die Leser zu verkaufen, würde Apple den Verlagen erlauben, die Preise bis zu 16,99 US-Dollar festzulegen. Im Gegenzug würde Apple 30 Prozent des Erlöses erhalten. In der Klage hieß es, das Unternehmen nannte dies den „Aikido-Move“, der Amazon lahmlegen würde.

'Ja, der Kunde zahlt etwas mehr, aber das will man sowieso', sagte der verstorbene Apple-Chef Steve Jobs laut Klage.

Alle fünf Verlage stimmten dem Plan von Apple im Januar 2010 innerhalb von zwei Tagen zu, sagte Justice. Bis April 2010 hatten sie alle den Preis für E-Books erhöht.

„Wir senden eine klare Botschaft, dass Wettbewerber selbst in sich schnell entwickelnden Technologiebranchen keine Verschwörung zu Preiserhöhungen durchführen können“, sagte Pozen, der stellvertretende Generalstaatsanwalt.

Sargent, der Vorstandsvorsitzende von Macmillan, bestritt die Charakterisierung des Schritts durch die Regierung. In einer Erklärung sagte er, er habe die Entscheidung getroffen, die Bedingungen von Apple zu akzeptieren, während alleine mit einem Heimtrainer in seinem Keller fahren . Er sagte, sein Unternehmen verdiene weniger Geld mit E-Books, seit es auf das Modell von Apple umgestiegen sei.

„Es bleibt die einsamste Entscheidung, die ich je getroffen habe, und ich sehe keinen Grund, jetzt noch einmal darauf zurückzukommen“, sagte er.

Apple-Sprecher Tom Neumayr wollte sich am Mittwoch nicht dazu äußern.

Der von Justice vorgeschlagene Vergleich mit Hachette, HarperCollins und Simon & Schuster würde ihre Vereinbarungen mit Apple beenden und Einzelhändlern ermöglichen, ihre eigenen Preise für E-Books festzulegen. Amazon begrüßte den vorgeschlagenen Deal als „einen großen Gewinn für Kindle-Besitzer“. Mark Cooper, Forschungsdirektor der Consumer Federation of America, sagte, die Verbraucher sollten bald nach Einsparungen suchen.

„Der Preis ist sofort gestiegen, als sie ihr Geschäft abgeschlossen haben, es gibt also keinen Grund, nicht zu erwarten, dass der Preis sinkt“, sagte er. 'Das Kartell wird sich auflösen.'

Aber Rechtsstreitigkeiten für Apple, Macmillan und Penguin könnten Jahre dauern. Darüber hinaus fordern Generalstaatsanwälte aus Connecticut, Texas und 14 weiteren Bundesstaaten und Territorien Klagen gegen Verlage, obwohl sie sich mit Hachette und HarperCollins geeinigt haben. Die Staaten fordern eine Entschädigung für Verbraucher, die E-Book-Titel zu höheren Preisen gekauft haben.

Unabhängig davon sieht sich Apple in New York einer Sammelklage von Kunden gegenüber, die dem Unternehmen vorwerfen, für E-Books zu hohe Gebühren zu zahlen und Rückerstattungen zu fordern.

Die Mitarbeiterin Sari Horwitz hat zu diesem Bericht beigetragen.