Wie Philip Falcone seinen Kampf innerhalb des Beltway verlor, um einen drahtlosen Rivalen von AT&T und Verizon zu schaffen

Philip Falcones Instinkt für Straßenkämpfer und seine Vorliebe für extrem riskante Investitionen trugen dazu bei, ihn in den vergoldeten Club der Wall Street-Elite zu katapultieren.

Seine Siegesserie endete jedoch in Washington, wo der Gründer von Harbinger Capital Partners und ehemaliger Profi-Hockeyspieler von den Aufsichtsbehörden einer Leibesvisitation unterzogen wurde.

LightSquared, die 3-Milliarden-Dollar-Investition von Harbinger, ging letzte Woche nach einem dramatischen Kampf um die Schaffung eines drahtlosen Netzwerks, das mit den Titanen AT&T und Verizon Wireless konkurrieren würde, in Konkurs.

Das Unternehmen war eine ehrgeizige Wette auf unbewiesene Technologie und stieß dabei auf große technische Hürden. Es wurde festgestellt, dass Geräte in dem vorgeschlagenen Netzwerk das globale Positionsbestimmungssystem stören, das für die Militär- und Flugsicherheit von entscheidender Bedeutung ist. Aber Falcones Plan, Junk-Äther in eine Goldmine zu verwandeln, hätte funktionieren können, sagen Beobachter, wenn er mit einem weitaus weniger technisierten Instrumentarium vorbereitet gewesen wäre: Die politischen und Lobbying-Fähigkeiten, die erforderlich sind, um einen Deal in der Hauptstadt des Landes abzuschließen.

„Geschäfte mit Washington, D.C. zu machen, ist sehr riskant, selbst wenn man eine unglaubliche Idee hat, die eine Branche vor einer schnell wachsenden Bedrohung retten kann“, sagte Jeffrey Kagan, ein Telekommunikations- und Technologieanalyst. „Mach es richtig und du gewinnst. Mach es falsch und du bist LightSquared.“

GPS-Hersteller sagen, dass das Unternehmen von Falcone von Anfang an zum Scheitern verurteilt war und dass das Unternehmen jetzt eine riesige Lobby-Verschwörung für Probleme verantwortlich macht, die mehr auf seiner eigenen mangelnden Sorgfalt beruhen.



„Manchmal herrscht in Washington die Wahrheit“, sagte Jim Kirkland, Vizepräsident des GPS-Herstellers Trimble. „Die Annahme, dass Lobbyisten LightSquared blockiert haben, ignoriert die massiven technischen Beweise für Störungen, die staatliche GPS-Benutzer, einschließlich des Verteidigungsministeriums und der Federal Aviation Administration, zu dem Schluss brachten, dass der Vorschlag von LightSquared technisch nicht durchführbar war.“

In jedem Fall ist das Debakel von LightSquared eine warnende Geschichte in Washington, wo riesige Vermögen durch die Aufsichtsbehörden gemacht und verloren werden.

Der Aussenseiter

Von seinem Platz in der Park Avenue aus war Falcone mehr als eine Welt von Washington entfernt.

Der hartnäckige Finanzier, der dafür bekannt ist, Hockey-Metaphern in Strategiesitzungen zu verwenden, stammte aus der geheimnisvollen Hedgefonds-Welt. Dort werden Investitionspläne mit äußerst komplizierten Finanzmodellen ausgeheckt, die unter Verschluss gehalten werden. Aber im Umgang mit Regulierungsbehörden werden Sitzungen und Pläne öffentlich – insbesondere bei der Federal Communications Commission. Geschickte Unternehmen verwalten ihre Lobbyarbeit ähnlich wie eine politische Kampagne, mit Gesprächsthemen, um Gesetzgeber und Aufsichtsbehörden davon zu überzeugen, dass das Geschäft auch für das Land gut ist.

Falcone und die Führungskräfte von LightSquared mit Sitz in Reston wurden vom Feuersturm wegen der Störung des GPS-Systems überrascht. Ein Vier-Sterne-General- und Luftfahrtbeamter der Air Force sagte bei Anhörungen aus, dass Flugzeuge vom Himmel fallen könnten, wenn das Netzwerk wie geplant gestartet würde.

Falcone unterschätzte auch die Entschlossenheit der republikanischen Gegner, die ihn als reichen Kumpel der Obama-Regierung brandmarkten und behaupteten, er habe sich um besondere Gefälligkeiten für das junge Satellitenunternehmen bemüht.

'Ich war schockiert, wie weit das gekommen ist und in welche Richtung es jetzt geht', sagte Falcone kürzlich in einem Interview. „Ich wusste, dass einige unserer Konkurrenten einspringen würden. Aber ich hatte nicht erwartet, wie die Aufsichtsbehörden auf diesen Druck reagieren würden.“

Falcone ist ein langjähriger politischer Geldgeber für beide Parteien. Im Juli 2009 wurde seine Frau Lisa, a Manhattan Prominenter , versprach, eine Spendenaktion der Demokratischen Partei zu veranstalten. Das Paar gab den Höchstbetrag für einzelne Spender ein. Diese Entscheidung würde Falcone zu einem weiteren Wirtschaftsmagnaten machen, der versucht, Einfluss im Weißen Haus von Obama zu kaufen.

„Phil Falcone hat dem Präsidenten noch nie die Hand geschüttelt. Je. Zeitraum. Aber diese Tatsache spielte keine Rolle, als bekannt wurde, dass er und seine Frau Lisa an die Demokraten gespendet haben “, sagte eine Person, die Harbinger nahe stand und nicht berechtigt war, zu den Akten zu sprechen.

Letztendlich konnte der Mann, der beschuldigt wurde, die Räder in Washington geschmiert zu haben, jedoch nicht genug Zugkraft gewinnen, um den Deal abzuschließen.

Einige in LightSquared waren frustriert, dass Falcones Vorbote nur langsam auf die Vorwürfe der politischen Günstlingswirtschaft reagierte. Falcone fügte dem Feuer Brennstoff hinzu und wurde von den Wertpapieraufsichtsbehörden wegen eines Darlehens in Höhe von 100 Millionen US-Dollar, das er von Harbinger aufgenommen hatte, um Privatkredite und Steuern abzubezahlen, gesondert geprüft.

Aber schlimmer vielleicht, er wurde selten in der Stadt gesehen. Im Gegensatz zu Jamie Dimon von JPMorgan oder dem Vorsitzenden von Google, Eric Schmidt, hatte LightSquared keine kommandierende Führungskraft, die in Beratungsausschüssen der Verwaltung saß oder im Cocktail-and-Benefits-Kreislauf arbeitete.

Der ehemalige Geschäftsführer von LightSquared, Sanjiv Ahuja, teilte seine Zeit zwischen New York und Reston auf und leitete andere Geschäfte. Es war schwer zu verfolgen, wann sich Führungskräfte mit Aufsichtsbehörden trafen oder in der Stadt waren.

„Phil kommt aus einer Welt, in der Menschen vor Computerterminals sitzen, ihre Investitionen analysieren und in völliger Geheimhaltung agieren. Er wollte nicht auf Gegner losgehen, obwohl sie einen umfassenden öffentlichen Angriff gestartet hatten“, sagte eine Person in der Nähe von LightSquared und Harbinger, die nicht berechtigt war, öffentlich zu sprechen.

Das Unternehmen schlug schließlich zurück und gab im ersten Quartal dieses Jahres 1 Million US-Dollar für Lobbyarbeit aus, verglichen mit 350.000 US-Dollar im gleichen Zeitraum des Jahres 2011. Falcone kam häufiger nach Washington und traf sich mit Regierungsbeamten. Aber all das kam zu spät; Im letzten Sommer war LightSquared zu einem politischen Außenseiter geworden und die einst freundliche FCC schien dem Unternehmen den Rücken zu kehren. Die Agentur lehnte es ab, sich zu dieser Geschichte zu äußern.

FCC als Regenmacher

Die FCC hat seit langem Opportunisten angezogen, die nach großen Wetten mit hohen Risiken suchen. Falcone wurde 2006 zum ersten Mal angelockt, als er begann, Milliarden von Dollar in „Ressourcenspiele“ wie Eisenerz, Öl und Rundfunkspektrum zu stecken – wo das Angebot begrenzt ist, die Nachfrage jedoch nur wächst.

Die FCC war ein Königsmacher für Milliardäre wie Craig McCaw, der in den frühen 1980er Jahren Mobilfunklizenzen in einer FCC-Lotterie gewann. Er brachte McCaw Cellular in die wichtigsten US-Märkte und verkaufte es 1994 für 11,5 Milliarden US-Dollar an AT&T.

In den 1980er und 1990er Jahren gründete Morgan O’Brien Nextel, indem er die von Taxifahrern und Zustellern verwendeten Funkfrequenzen zusammenfügte, um ein landesweites Netzwerk aufzubauen. Im Jahr 2004 verkaufte er es für 35 Milliarden US-Dollar an Sprint.

1999 setzte sich der Gründer von Dish Network, Charlie Ergen, erfolgreich für Gesetze ein, die lokale Sender verpflichteten, ihre Kanäle auf Satellitenfernsehen zu übertragen. Jetzt fordert der Milliardär und ehemalige professionelle Las Vegas-Spieler die FCC auf, seine Satellitenfunkwellen in einen LightSquared-ähnlichen Konkurrenten zu verwandeln. Einige Analysten spekulieren, dass er einen Teil der Schulden von LightSquared gekauft hat und versuchen könnte, das Unternehmen zu übernehmen.

Dann gibt es die bemerkenswerten Misserfolge. Der ehemalige FCC-Vorsitzende Reed Hundt scheiterte 2007 mit der Unterstützung eines der erfolgreichsten Risikokapitalgeber des Silicon Valley, John Doerr, daran, ein kommerzielles Netzwerk zu starten, das mit Beamten der öffentlichen Sicherheit geteilt werden sollte.

Es war genau die Art von Risiko, die jemanden wie Falcone anzog. Er genoss die schaumigen Belohnungen seiner bahnbrechenden Wette aus dem Jahr 2006, dass Subprime-Hypotheken ausfallen würden. Seine Wette gegen die herkömmliche Meinung über den Immobilienmarkt würde den Wert von Harbinger auf einen Höchststand von 26 Milliarden Dollar katapultieren.

Damit landete das jüngste von neun Kindern aus Chisholm, Minnesota, auf dem Lohndreck. Falcone, mit kinnlangem, schlaffen Haar, und seine auffallende Frau mit ebenso bescheidenen Anfängen waren plötzlich Klatschspaltenfutter. Sie zahlten bekanntlich 49 Millionen US-Dollar für ein Stadthaus in der Upper East Side, das zuvor dem ehemaligen Penthouse-Verleger Bob Giuccione gehörte.

Der in Harvard ausgebildete und ehrgeizige Falcone verfolgte immer größere Geschäfte und investierte in ein Eisenerzbergbauunternehmen in Brasilien. Und 2010 übernahm Harbinger SkyTerra, ein in Schwierigkeiten geratenes Satellitenunternehmen mit Funklizenzen. SkyTerra hatte 2004 die FCC-Zulassung erhalten, um zu einem großen landgestützten Netzwerk zu werden, das bis zu 260 Millionen Kunden bedienen konnte. Harbinger hatte das Geld, um diese Vision Wirklichkeit werden zu lassen.

„In Spektrum zu investieren ist nichts für schwache Nerven“, sagt Walter Piecyk, Analyst bei BTIG Research. „Es erfordert nicht nur erhebliches Kapital als Eintrittskarte, sondern erfordert auch Geduld, auf einen unvermeidlichen größeren Käufer zu warten, und in vielen Fällen mehr Finanzmittel, um die Ausbauanforderungen zu erfüllen. Als ob das nicht genug wäre, müssen interessierte Frequenzkäufer die nicht so subtile Hand einer sich ständig ändernden Führung bei den Regulierungsbehörden steuern.“

Im November 2010 fragte LightSquared die FCC, ob sie die Arten von Geräten erweitern könne, die im Netzwerk laufen würden. Es wollte gewöhnliche Mobiltelefone und Tablets betreiben, die keine Satellitendienste benötigen.

Innerhalb weniger Wochen sagte die FCC ja – unter der Bedingung, dass alle Interferenzprobleme gelöst wurden. Diese Entscheidung löste den massiven Kampf mit GPS-Herstellern wie Trimble und John Deere aus, deren Traktoren und andere Präzisionsgeräte auf sensible Ortungstechnologie angewiesen sind. Sie sagten, die neuen Pläne hätten kleine Bedenken hinsichtlich einer Störung zu einem großen Problem gemacht.

LightSquared sagte, das Unternehmen habe mehrmals versucht, mit GPS-Herstellern über technische Fixes zu verhandeln. Trotzdem wuchs der Widerstand. Senator Charles Grassley (R-Iowa) leitete eine Untersuchung der FCC ein und forderte interne Dokumente zu einer, wie er es nannte, beschleunigten Verzichtserklärung für LightSquared. Warum, fragten er und andere Gesetzgeber, habe die für Kommunikationstechnologie zuständige Behörde eine milliardenschwere Idee unterstützt, ohne die technischen Probleme vollständig zu prüfen?

„Die FCC hat ihre Hausaufgaben nicht gemacht“, sagte Roger Entner, Gründer von Recon Analytics, einem Telekommunikationsforschungs- und Beratungsunternehmen. „In ihrem Bestreben, schnell zusätzlichen Wettbewerb auf dem Markt zu schaffen, hat sie die möglichen Eingriffe nicht erkannt und dass dies in die Luft sprengen würde.“

Der FCC-Vorsitzende Julius Genachowski, ein ehemaliger Wahlkampfleiter für Obama, lehnte den Antrag von Grassley ab und sagte, der Justizunterausschuss des Gesetzgebers beaufsichtige die Agentur nicht. Damit war Falcones LightSquared in einen politischen Kampf verwickelt. Gegner im Kongress hielten aus Protest sogar die Bestätigung von zwei FCC-Kandidaten hoch.

Die GPS-Industrie forderte eine weitere Überprüfung. Im Februar sagte das Handelsministerium, seine eigenen Tests hätten gezeigt, dass Geräte einige Präzisions-GPS-Technologien verdrängen würden, die vom Militär und von Fluggesellschaften verwendet werden. Im Februar sagte die FCC, dass es „zu diesem Zeitpunkt keine praktische Möglichkeit gibt, potenzielle Störungen einzudämmen“. Es sagte, es werde seine ein Jahr zuvor erteilte Erlaubnis 'aufheben'. Es würde noch weiter gehen und Teile einer Verzichtserklärung aussetzen, die Jahre zuvor gegeben wurde, um LightSquared als terrestrisches Netzwerk zu betreiben.

Investoren gerettet. Wochen später kündigte Sprint Nextel, ein wichtiger Partner, seinen Deal zum Aufbau eines Netzwerks mit LightSquared. Schuldner forderten den Rücktritt von Falcone.

Jetzt im Konkurs, mit um die Hälfte reduziertem Personal, ohne Geschäftsführer und immer noch ohne Lösung für das GPS-Problem, hat LightSquared nur noch wenige Optionen.

Letzte Woche bat LightSquared die FCC, ihre gestörten Äther gegen andere auszutauschen. Das Unternehmen könnte die FCC verklagen und sagen, die Behörde habe wichtige Betriebsgenehmigungen fälschlicherweise auf Eis gelegt.

Mit seinem Reichtum und Ruf auf dem Spiel legt Falcone seinen Kopf für einen langen Kampf nieder, um LightSquared irgendwie wiederzubeleben.

Wie er es ausdrückte: „Eines der Dinge, die ich im Hockey gelernt habe, ist, dass das Spiel nicht vorbei ist, bis der Summer am Ende des dritten Drittels ertönt. Und bis dieser Summer ertönt, spielst du weiter, so hart du kannst.“