Wie sich eine Universität über Nacht veränderte, als sie 25 halbautonome Roboter auf ihrem Campus durchstreifen ließ

Starship Technologies hat sich mit der George Mason University zusammengetan und 25 autonome Lieferroboter auf dem gesamten Campus eingesetzt. (Jhaan Elker/Washington Post)

Der kleine weiße Roboter auf Rädern begann seine Reise außerhalb von Blaze Pizza.

Schnell nach rechts hängend rollte die Maschine an Gruppen eiliger Schüler vorbei, über Gehsteigrisse und Zweige, eine Rampe hinunter, einen Hügel hinauf und über eine zweispurige Straße – kurz innehaltend, um nach Autos zu „suchen“.

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Fünfzehn Minuten nach der Abfahrt kam der Roboter vor der Commonwealth Hall an, einem Studentenwohnheim an der Nordwestseite des Campus der George Mason University, wo Shamor Williams wartete. Der hungrige 19-Jährige hatte noch nie zuvor ein Mittagessen bei einem Roboter bestellt, aber der Internet-Technology-Major agierte wie ein Profi. Er öffnete beiläufig den Deckel des Geräts mit seinem Smartphone, nahm eine 10-Zoll-Käsepizza heraus und hielt nur inne, um auf Nachfrage über seine neuartige Begegnung mit einer halbautonomen Maschine nachzudenken.

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„Das ist Technologie. Es ist ganz einfach“, sagte er und zuckte nüchtern mit den Schultern, als ein 68-jähriger Professor mit großen Augen und einem Lächeln ein paar Meter entfernt stehen blieb, um zu staunen.

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'Dankeschön! Einen schönen Tag noch!' rief der Roboter fröhlich aus, bevor er wegrollte.



George Mason-Studenten haben eine neue Speiseoption: Essen von Robotern geliefert

Es ist schwer zu sagen, wie eine Roboterflotte, die plötzlich auf einem College-Campus auftaucht, vor fünf oder zehn Jahren empfangen wurde. Aber im Jahr 2019 – wenn Roboter Fahrzeuge steuern, Bars bedienen, Brot backen und Lebensmittelgeschäfte durchstreifen – entlockt die Ankunft von 25 Lieferrobotern in Iglu-Kühlergröße den meisten Schülern neugierige Blicke und Lächeln, aber sonst wenig. (Um fair zu sein, wurden gelegentlich Roboterkopfklopfen und Fotoaufnahmen beobachtet.)

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Das soll nicht heißen, dass die Maschinen – die vom Bay Area-Start-up Starship Technologies entwickelt wurden – unbemerkt geblieben sind. Ganz im Gegenteil.

An ihrem ersten Betriebstag am Dienstag war die Nachfrage nach Roboterlieferdiensten von vier Campus-Restaurants während des Abendessens so groß, dass die Schulbeamten den Stecker ziehen mussten und Bestellungen abstellten, damit die Roboter nicht bis spät in die Nacht liefen, weit hinter dem Zeitplan.

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„Wir wurden gehämmert“, sagte Ryan Tuohy, Senior Vice President für Geschäftsentwicklung bei Starship Technologies, einen Tag später.

Das Unternehmen – das sagt, dass seine 6 km/h-Roboter Lieferungen in 15 Minuten oder weniger durchführen können – sagt, dass die Schule mit Sitz in Fairfax, Virginia, der erste Campus des Landes ist, der Roboter in seinen Speiseplan für Schüler integriert und über die größte Flotte von Lieferrouten verfügt auf jedem Universitätscampus. Die Maschinen sind viel mehr als eine Neuheit, sagten Campus-Beamte. Da eine wachsende Zahl von Studenten Lieferdienste wie Uber Eats und DoorDash nutzt, sind die Roboter die Speerspitze eines ehrgeizigen Plans, einen Teil dieses Geschäfts auf dem Campus zu halten, ein Modell, das an anderer Stelle repliziert werden könnte.

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„Wir versuchen zu sagen: ‚Warum können wir es nicht tun und auch einen Teil dieser Verkäufe erfassen?‘“, sagte Mark Kraner, Executive Director des Campus Retail Operations. „Davon profitieren die Studenten und die Unternehmen, die hier auf dem Campus Miete zahlen.“

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Wie funktioniert es? Die Liefergebühr des Roboters in Höhe von 1,99 US-Dollar – die die Schüler über ihren Essensplan bezahlen können – geht an Starship Technologies, und die GMU erhält einen Prozentsatz der Lebensmittelverkäufe. Vereinfacht gesagt: Mehr Umsatz bedeutet mehr Geld für die Hochschule.

Die Roboter werden den Campus-Beamten auch wertvolle Daten liefern, die zeigen, wann die Schüler essen, woher diese Lebensmittel kommen und wie die Essenspläne verwendet werden. Obwohl diese Informationen von der Schule nicht monetarisiert werden, könnte dies zu Veränderungen in der Art und Weise führen, wie die Universität den Studenten dient, sagte Kraner.

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Die Daten kommen bereits in Scharen an. Zusätzlich zu den normalen Bestellungen erhielt allein Blaze Pizza am ersten Tag des Betriebs etwa 50 Roboter-Lieferaufträge, so der lokale Manager der Kette, Ricardo Rivero. GMU-Studenten geben regelmäßig online Bestellungen auf, bevor sie zu Fuß zum Studentenzentrum wandern, um ihr Essen abzuholen – oft eine 10- bis 15-minütige Fahrt pro Strecke. Innerhalb weniger Stunden nach der Ankunft der Roboter, sagte Rivero, passte sich das Verhalten der Schüler bereits an die Maschinen an.

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„Die große Veränderung wird sein, dass die Studenten ihre Wohnheime nicht verlassen wollen“, sagte er voraus.

Nicht alle auf dem Campus waren von der Ankunft der Flotte begeistert.

„Ich denke, sie sind ziemlich innovativ“, sagte ein Platzwart, der sich aus Angst, seinen Job zu verlieren, weigerte, seinen Namen zu nennen. 'Ich hoffe nur, dass niemand deswegen arbeitslos wird.'

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Universitätsbeamte sagten, die Roboter würden menschliche Arbeiter nicht verdrängen. Sie wiesen darauf hin, dass die Nachfrage nach Lieferrobotern bereits einen neuen Beruf auf dem Campus geschaffen habe: „Robot Runner“, die Person, die Essensbestellungen in Robotern aufgibt, sie verschließt und mit einem Tablet auf den Weg schickt. Jeff McKinley, Bezirksleiter von Sodexo – einem Unternehmen, das Lebensmitteldienstleistungen für die GMU verwaltet – sagte, dass bereits mehrere Roboterläufer eingestellt wurden und es voraussichtlich weitere Stellen geben wird, wenn neue Restaurants auf dem Campus dem Lieferprogramm beitreten.

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„Für einen Studenten ist das eine tolle Position“, sagt er.

Hungrig zwischen den Unterrichtsstunden? Auf diesem College-Campus liefern Roboter-Automaten Snacks an Studenten.

Kritiker haben Lieferrobotern vorgeworfen, Faulheit zu fördern und einer Generation, die an ihren Telefonen festhängt, eine weitere Ausrede zu geben, um menschliche Interaktionen zu vermeiden. Tuohy sagte, er stimme dem nicht zu und argumentierte, dass die Starship-Flotte vielbeschäftigte Menschen anspricht, nicht faule.

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„Bei den Robotern geht es wirklich darum, den Menschen das Geschenk der Zeit zurückzugeben“, sagte er. „Stellen Sie sich vor, Sie sind Student und haben eine Stunde zwischen den Unterrichtsstunden und müssen entweder lernen oder eine Arbeit schreiben oder irgendeine Art von Arbeit erledigen, aber Sie haben Hunger. Wenn Sie diese Stunde damit verbringen müssen, irgendwohin zu gehen, um Essen zu holen, in der Schlange zu warten und zurückzukommen, haben Sie Ihre Arbeit nicht erledigt.“

Obwohl die GMU wie ein unwahrscheinlicher Ort für den Start einer Roboterflotte erscheinen mag, sagte Tuohy, sie sei ideal. Der 800 Hektar große Campus verfügt über breite Gehwege und ist ADA-konform, mit Rampen und Bordsteinschnitten, die die Roboternavigation ermöglichen. Die Universität ist auch eine 30-minütige Fahrt von Washington entfernt, wo sich das Fernüberwachungszentrum von Starship befindet. Im Zentrum überwachen „menschliche Teleoperatoren“ die Roboter aus der Ferne. Sie können die Maschine jederzeit übernehmen oder Zwei-Wege-Audio verwenden, um mit Personen in der Nähe der Maschinen zu kommunizieren, sagte Tuohy.

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Die Überwachungsfunktionen sind zum Teil der Grund, warum Kraner sagte, er mache sich keine Sorgen über Vandalismus oder Diebstahl. Die Roboter sind mit GPS, Alarmen und Kameras ausgestattet. Diese Kameras verdecken normalerweise menschliche Gesichter, um die Privatsphäre der Menschen zu schützen, aber diese Funktion kann in einer Diebstahlsituation deaktiviert werden, was Kraner für unwahrscheinlich hält.

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„Was sie an anderer Stelle gesehen haben, ist, dass wenn ein Roboter umgestoßen wird, die Leute, die vorbeigehen, ihn wieder aufstellen“, sagte Kraner. 'Die Leute denken, dass sie süß sind, also werden sie sie beschützen.'

Nachdem er Zeuge seiner ersten Roboter-Essenslieferung vor der Commonwealth Hall wurde, sagte John Farina – der ehrfürchtige außerordentliche Professor für Religionswissenschaft, der Shamor Williams dabei zusah, wie er sein Mittagessen holte –, er sei besorgt über die Auswirkungen der Maschinen auf die menschliche Interaktion. Im Unterricht, sagte er, beschäftigen sich die Schüler viel weniger miteinander.

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'Sie verlassen den Unterricht, zücken die Handys und stoßen sich an die Schultern', sagte er. 'Ich könnte Jahr für Jahr dieselbe Prüfung ablegen und mir keine Sorgen machen, dass sie herumgereicht wird.'

Neue Technologien gehen oft mit neuen Vorteilen einher, sagte er, aber die Gesellschaft muss sich dessen bewusst bleiben, was sie wegnimmt, insbesondere im Bildungsbereich.

„Ich bin nicht technologiefeindlich“, fügte er hinzu. „Aber Sie möchten eine Lerngemeinschaft schaffen, eine persönliche Erfahrung, um Ideen auszutauschen und über diese Ideen zu diskutieren. Deshalb sind wir hier.“

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