In der historischen Premiere wird ein alternder Satellit von einem anderen in einer Technologie wiederbelebt, die den Müll im Weltraum reduzieren könnte

Der Satellit wurde alt und wurde 19 Jahre alt – ein Alter, das in Raumfahrzeugjahren an die Geriatrie grenzt. Dennoch war es gesund und konnte seine Aufgaben erfüllen, unter anderem das Internet auf Kreuzfahrtschiffe und Flugzeuge beamen.

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Das Problem war, dass sein Treibstoff ausging.

Normalerweise wäre der Satellit in einem solchen Fall zu einer bestimmten Friedhofsbahn geflogen, Tausende von Meilen über der Erde, wo verbrauchte Satelliten friedlich und aus dem Weg für andere sterben.

Stattdessen haben sich zwei Unternehmen zusammengetan, um die Lebensdauer des Satelliten namens Intelsat 901 um weitere fünf Jahre zu verlängern. Im Februar erreichte ein von Northrop Grumman gebautes Raumfahrzeug den Satelliten mehr als 32.000 Meilen über der Erde, klinkte sich ein und dient nun im Wesentlichen als Abschleppwagen. Northrops Raumsonde, bekannt als Mission Extension Vehicle (MEV), hat den Antrieb und die Steuerung des Satelliten übernommen und stellt sicher, dass er seine Umlaufbahn beibehält und in die richtige Richtung zeigt.

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Und Ende letzter Woche gaben Intelsat und Northrop Grumman bekannt, dass 901 den Betrieb nun erfolgreich wieder aufgenommen hat, wenn auch mit dem MEV im Rücken.

Die Mission war das erste Mal, dass zwei kommerzielle Raumschiffe im Weltraum aneinander andockten und verspricht, die Menge an Orbitalschrott, ein wachsendes und lästiges Problem, zu begrenzen und eine neue Geschäftsmöglichkeit für Unternehmen im Weltraum zu schaffen.



„Es beweist, dass In-Orbit-Services real sind“, sagte Jean-Luc Froeliger, Vice President of Space Systems Engineering and Operations bei Intelsat, in einem Interview. „Das war ein Projekt, dessen Planung Jahre in Anspruch nahm. Wir hatten diesen Satelliten vor drei Jahren identifiziert und entschieden, dass er in Ordnung ist, aber Anfang 2020 wird ihm der Treibstoff ausgehen. Anstatt den Satelliten ausrangieren und ausrangieren zu müssen, haben wir uns mit Northrop Grumman zusammengetan, um diese Wartung im Orbit durchzuführen Mission.'

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Die Unternehmen planen, das Kunststück erneut durchzuführen, vielleicht noch in diesem Jahr mit einem anderen alternden Satelliten. Und es besteht nun die Hoffnung, dass Roboter im Weltraum aufeinander aufpassen und ein neues Kapitel im kommerziellen Weltraumbetrieb aufschlagen können. Etwa 20 Satelliten pro Jahr erreichen das Ende ihres Lebens und könnten gerettet werden, sagte Northrop Grumman.

„Dies ist ein weiterer Beweis dafür, dass sich die Technologie aus dem Bereich spezialisierter Regierungsaktivitäten in den breiteren kommerzialisierten Bereich bewegt“, sagte Brian Weeden, Direktor für Programmplanung bei der Secure World Foundation , eine Denkfabrik. „Das ist ein ziemlich wichtiger Schritt für diesen aufstrebenden Sektor, der eines Tages eine ganze Reihe von Dingen verspricht, nicht nur die Verlängerung der Lebensdauer, sondern auch Reparaturen im Orbit, Betankung, Inspektion, Montage und Fertigung.“

Der Weltraum ist zwar riesig, aber immer mehr mit allen möglichen Trümmern übersät, darunter tote Satelliten, verbrauchte Raketenstufen und sogar ein Spatel, der von einem Astronauten auf einem Weltraumspaziergang abgeworfen wurde.

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Im Jahr 2007 feuerte China eine Rakete ab, die einen seiner toten Wettersatelliten in die Luft jagte. Zwei Jahre später stürzte ein aktiver US-Kommunikationssatellit in ein stillgelegtes russisches Raumschiff. Allein diese beiden Vorfälle verursachten Tausende von Trümmerstücken, was Bedenken aufkommen ließ, dass Müll im Weltraum mehr Müll erzeugen und zu mehr Kollisionen führen kann.

Im Orbit bewegen sich Gegenstände unglaublich schnell – bis zu 17.500 Meilen pro Stunde –, sodass selbst ein kleines Stück Trümmer wie eine Schraube enormen Schaden anrichten kann. In der Lage zu sein, tote Satelliten aus den Hauptverkehrsstraßen im Weltraum zu ziehen, wäre dann ein willkommener Schritt, sagten Beamte.

Die Mission kommt zu einer Zeit, in der die Besorgnis über die Aktivitäten von Gegnern im Weltraum wächst. Die Trump-Administration hat die Space Force als Teil der Air Force eingerichtet, um Konflikte im Weltraum abzuschrecken. Satelliten sind entscheidend für die Art und Weise, wie das Pentagon Krieg führt. Sie werden verwendet, um Raketen zu erkennen, Präzisionsmunition zu lenken und Informationen und Kommunikation bereitzustellen. Aber die Satelliten sitzen nur da, verwundbar. Und potenzielle Gegner wie Russland und China haben bewiesen, dass sie in der Lage sind, sich in sie einzumischen – oder sie vollständig auszuschalten.

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In diesem Monat testete Russland zum Beispiel eine Rakete, von der das Pentagon sagte, dass sie Satelliten im Weltraum zerstören soll. Das Pentagon verurteilte den Test, wobei General John W. „Jay“ Raymond, der Operationschef der Space Force, in einer Erklärung sagte, dass es „ein weiteres Beispiel dafür sei, dass die Bedrohungen für die US-amerikanischen und verbündeten Weltraumsysteme real, ernst und zunehmend sind“. .“

In diesem Jahr sagte das Pentagon, dass zwei russische Raumschiffe einem empfindlichen US-Satelliten unangenehm nahe gekommen sind. Die russische Raumsonde „zeigte Eigenschaften einer Weltraumwaffe“, sagte Raymond und „führte Manöver in der Nähe eines US-Regierungssatelliten durch, die in jedem anderen Bereich als unverantwortlich und potenziell bedrohlich interpretiert würden“.

Northrop und Intelsat sagten, ihre Mission sei nur zu kommerziellen Zwecken. Aber es waren viele technologische Fortschritte, jahrelange Planung und dann ein paar nervenaufreibende Momente, als sich das MEV über einen Zeitraum von Wochen langsam näherte.

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'Wir haben es nicht beim ersten Versuch geschafft', sagte Froeliger von Intelsat. 'Es brauchte mehrere Versuche, um tatsächlich anzudocken.'

Da der Satellit zu einer Zeit gebaut wurde, als die Satellitenwartung im Orbit 'ein Remote-Konzept' war, hatte er keinen Docking-Port. Ingenieure mussten also kreativ werden.

Sie bauten eine Sonde auf dem MEV, die sich wie ein Arm erstrecken, in eine der Triebwerksdüsen des Satelliten greifen und dann drei Finger ausstrecken konnte, die wie „ein Anker in einer Wand“ wirkten, sagte er. Nach Ablauf der fünf Jahre werden sich die Unternehmen entscheiden, entweder die Mission zu verlängern oder den Satelliten in die Friedhofsbahn zu bringen.

Korrektur: In einer früheren Version dieses Artikels wurde General John W. „Ray“ Raymond fälschlicherweise als General der Luftwaffe bezeichnet. Heute ist er General der Space Force.

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