Google verwendet Ballons, um abgelegenen Gebieten den Internetzugang zu ermöglichen

Google hat eine wirklich himmelhohe Idee, Milliarden von Menschen mit dem Internet zu verbinden – 19 Meilen in der Luft, um genau zu sein – durch riesige Heliumballons, die den Globus umkreisen und WiFi-Signale nach unten senden.

Google gibt am Samstag bekannt, dass es 30 Ballons über Neuseeland schweben lässt, um von Katastrophen heimgesuchten, ländlichen oder armen Gebieten kostenlosen Internetzugang zu bieten. Schließlich, während die Ballons über die Stratosphäre fliegen, könnten Verbraucher in den teilnehmenden Ländern entlang des 40. Breitengrades der südlichen Hemisphäre den Service nutzen.

Das experimentelle Programm namens Project Loon wurde von Ingenieuren des streng geheimen Google-X-Labors des Unternehmens im kalifornischen Silicon Valley entwickelt, das fahrerlose Autos und Brillen mit sprachaktivierten Computern erfand. Einige dieser Technologien werden dem Unternehmen nicht sofort – oder nie – Geld einbringen. Google sagte, es verfolge diese „Mondschuss“-Ideen mit dem Ziel, große Probleme zu lösen und bahnbrechende Technologien zu entwickeln, die letztendlich mehr Nutzer zu seinen Diensten bringen.

Diese Projekte helfen Google auch dabei, seine weitreichende Reichweite auf das Leben der weltweiten Internetnutzer auszudehnen, während sich die Debatte um den Datenschutz im Internet intensiviert. Das Unternehmen verfügt bereits über die führende Websuche, E-Mail-Dienste und Internet-Video-Site, während seine Android-Mobilsoftware zur weltweit beliebtesten geworden ist.

Diese Tools haben es Google ermöglicht, ein breites Spektrum an Verbraucherverhalten zu verfolgen, das das Unternehmen an Werbetreibende verkauft. In den letzten Wochen haben Datenschutzbeauftragte Bedenken darüber geäußert, wie viele dieser Daten an die US-Regierung weitergegeben werden.

Die Ballons sind auch ein weiterer Vorstoß von Google in das Telekommunikationsgeschäft. Das Unternehmen hat in Kansas City, Austin und anderswo Internetverbindungen eingerichtet, die 100-mal schneller sind als die meisten Verbraucher heute. Google bietet auch kostenloses WLAN im Stadtteil Chelsea in Manhattan und einigen anderen US-Städten an. Top-Führungskräfte beklagen seit langem den langsamen Ausbau der Webverbindungen als Engpass für das Wachstum ihres Geschäfts.



Mike Cassidy, der Direktor von Project Loon, sagte, das Ziel sei es, viel billigere Internetverbindungen auf der ganzen Welt bereitzustellen. In vielen afrikanischen Ländern sind beispielsweise die monatlichen Internetkosten höher als die monatlichen Gehälter.

„Wir konzentrieren uns auf ein enormes Problem und glauben nicht, dass wir heute die eine Lösung haben“, sagte er in einem Telefoninterview aus Neuseeland. 'Aber wir denken, wir können helfen und eine Diskussion darüber beginnen, wie man 5 Milliarden Menschen in abgelegenen Gebieten ans Internet bringen kann.'

Die dünnen Plastikballons, die über Neuseeland schweben – mit einem Durchmesser von wenigen Minivans und kaum sichtbar für Zuschauer auf der Erde – verwenden eine Mischung aus hochentwickelten und einfachen Methoden, um Internetverbindungen mit mindestens 3G-Mobilfunkgeschwindigkeiten bereitzustellen.

Die Hochdruckballons tragen Antennen, Radios, Solarzellen und Navigationsgeräte, die mit spezialisierten Antennen auf den Dächern darunter kommunizieren. Aber sie haben keine Motoren, und ihre Fahrt hängt weitgehend von den Windmustern ab.

Die Ballons bilden eine Art treibendes Internet-Netzwerk in der Stratosphäre, das sich im Schneckentempo bewegt und mehr als 100 Tage in der Luft hält. Solange sich ein Ballon in einem Radius von 24 Meilen befindet, könnten die Menschen das Netzwerk anzapfen, sagte Google. Viel billiger als Satellitentechnologie – Google würde keine Einzelheiten preisgeben – könnten die Ballons in abgelegenen Regionen oder vielleicht in einem Gebiet, das aufgrund eines heftigen Sturms seine Kommunikation verloren hat, Dienste leisten.

Aus diesem Grund hat das Unternehmen für seinen ersten Testfall die Städte Christchurch und Canterbury in Neuseeland ausgewählt. Die Gegend ist größtenteils ländlich, und die Regierungschefs haben den Plan angenommen.

Google benötigt die Erlaubnis der lokalen Regierungen, um öffentliche Äther anzuzapfen. Driften die Ballons jedoch in die falschen Bereiche, können die Ingenieure GPS und andere Telekommunikationstechnologien verwenden, die bei Wetterballons üblich sind, um ihren Flug anzupassen.

Dass die Ballons auf die südliche Hemisphäre ausgerichtet sind, zeigt die Bedeutung Afrikas und Südamerikas für das zukünftige Wachstum von Google, sagten einige Analysten.

„In weiten Teilen der Entwicklungsländer gibt es ein enormes Problem der Erschwinglichkeit des Breitbandzugangs“, sagte Gene Kimmelman, Senior Associate bei Global Partners Digital, einer Beratungsgruppe für Technologiepolitik. „Wir haben überall eine Explosion von drahtlosen Geräten, selbst in den ärmsten Ländern, aber in den meisten Fällen gibt es nur begrenzten Zugang zum Internet.“

Etwa zwei Drittel der Weltbevölkerung sind nicht mit dem Internet verbunden. In Entwicklungsländern ist der Anteil größer. Etwa sieben von acht Menschen in Schwellenländern haben laut der Internationalen Telekommunikationsunion, einer multinationalen Organisation von Regulierungsbehörden für die Kommunikation, keinen Internetzugang.

Ballons werden seit Hunderten von Jahren für die militärische Kommunikation verwendet. Doch damit die aufblasbaren Internet-Netzwerke funktionieren, mussten die Google-Ingenieure erhebliche technische Hürden überwinden.

Die Ballons fliegen in der Stratosphäre, doppelt so hoch wie Flugzeuge, und die Ingenieure mussten einen Weg finden, ihre Richtung zu kontrollieren. Also entwickelten sie Navigationssteuerungen, die Ballons auf und ab bewegen, um Höhen zu finden, in denen der Wind in die gewünschten Richtungen weht. Sie wollten auch die Ballons in Clustern halten, um eine konsistente Konnektivität in einem bestimmten Bereich zu gewährleisten.

All dies geschah zwei Jahre lang im Geheimen.

„Ich konnte meinen Eltern nicht einmal davon erzählen, daher freue ich mich, dass sie es heute erfahren“, sagte Cassidy, die Projektleiterin von Google.