Google zeichnet die Grenzen auf Karten neu, je nachdem, wer sucht

Von Pakistan aus erscheint Kaschmir umstritten. Von Indien aus erscheint es als ein Teil von Indien. Google Maps ändert die umstrittenen Grenzen basierend auf dem Land, in dem Sie suchen. (Greg Bensinger/Washington Post)

SAN FRANCISCO – Seit mehr als 70 Jahren führen Indien und Pakistan sporadische und tödliche Gefechte um die Kontrolle über die Bergregion Kaschmir. Zehntausende kamen in dem Konflikt ums Leben, drei davon erst in diesem Monat.

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Beide Seiten beanspruchen den Himalaya-Außenposten für sich, doch Websurfern in Indien könnte man verzeihen, dass der Streit so gut wie beigelegt ist: Die Grenzen auf den dortigen Online-Karten von Google zeigen Kaschmir als vollständig unter indischer Kontrolle an. An anderer Stelle sehen Benutzer die sich schlängelnden Umrisse der Region als gepunktete Linie, was den Streit anerkennt.

Die Unternehmensmission von Google besteht darin, „die Informationen der Welt zu organisieren“, sie aber auch ihrem Willen zu unterwerfen. Von Argentinien nach Großbritannien nach Iran , sehen die Grenzen der Welt unterschiedlich aus, je nachdem, von wo aus Sie sie betrachten. Das liegt daran, dass Google – und andere Online-Kartenhersteller – sie einfach ändern.

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Mit einem Marktanteil von rund 80 Prozent bei mobilen Karten und über einer Milliarde Nutzern hat Google Maps einen enormen Einfluss auf die Wahrnehmung der Welt – von Wegbeschreibungen über Restaurantbewertungen bis hin zur Benennung von Sehenswürdigkeiten und der Beurteilung historischer Grenzkriege.

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Und während Karten Ordnung in die Welt bringen sollen, werden die Entscheidungen der Silicon Valley-Firma zu Karten oft geheim gehalten, selbst für einige von denen, die täglich daran arbeiten, ihre digitalen Atlanten zu gestalten. Sie wird nicht nur von der Geschichte und den lokalen Gesetzen beeinflusst, sondern auch von den wechselnden Launen von Diplomaten, Politikern und eigenen Führungskräften, sagen mit der Materie vertraute Personen, die darum baten, nicht genannt zu werden, weil sie nicht befugt waren, interne Prozesse zu diskutieren.

„Unser Ziel ist es immer, die umfassendste und genaueste Karte auf der Grundlage von Ground Truth bereitzustellen“, sagte Ethan Russell, Director of Product Management bei Google Maps, in einer Erklärung, die durch die Sprecherin Winnie King gesendet wurde. „Wir bleiben neutral in Fragen umstrittener Regionen und Grenzen und bemühen uns, den Streit in unseren Karten objektiv mit einer gestrichelten grauen Grenzlinie darzustellen. In Ländern, in denen wir lokale Versionen von Google Maps haben, befolgen wir bei der Anzeige von Namen und Grenzen die lokalen Gesetze.“

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King lehnte es ab, Google Maps-Beamte für ein Interview zur Verfügung zu stellen.

Mit 15 Jahren ist Google Maps zu einem der meistgenutzten Produkte mit hohem Wiedererkennungswert für den Suchmaschinengiganten geworden. Karten sind ein großes Geschäft für Google, das laut RBC-Analysten bis zum nächsten Jahr einen Jahresumsatz von bis zu 3,6 Milliarden US-Dollar erzielen wird, hauptsächlich durch Werbung. Google lizenziert seine Karten auch an eine Reihe von standortbasierten Unternehmen wie Uber und Yelp und erweitert seine besondere Sicht der Welt auf noch mehr Menschen. Da Google seine Karten mit immer mehr Informationen ausfüllt, können subtile Veränderungen den Alltag der Menschen verändern. Softwarealgorithmen, die Autofahrer von Autobahnen wegleiten, können Staus in Wohnvierteln verursachen oder den gewünschten Fußgängerverkehr von Einzelhändlern ablenken.

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Apple Maps ist nach Schätzungen mit etwa 10 bis 12 Prozent des Marktes der zweitbeliebteste bei mobilen Nutzern. Bing Maps, eine Abteilung von Microsoft, kontrolliert einen winzigen Teil des Online-Kartenmarktes.

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Apple reagiere in Bezug auf die Kennzeichnung von Grenzen und Ortsnamen auf lokale Gesetze, sagte Jacqueline Roy, eine Sprecherin. „Wir werfen einen tieferen Blick darauf, wie wir mit umstrittenen Grenzen in unseren Diensten umgehen und können dadurch in Zukunft Änderungen vornehmen.“ Microsoft verweist unter anderem auf den Internationalen Gerichtshof, die Vereinten Nationen oder Wissenschaftler in Bezug auf Grenzen oder weist auf andere Weise darauf hin, dass eine Grenze gemäß seiner kartografischen Richtlinie umstritten ist.

In der ruhigeren Welt der gedruckten Karten, die in der Regel höchstens vierteljährlich geändert werden, trifft sich ein Gremium aus Kartographen, Redakteuren und Mitarbeitern regelmäßig, um das Weltgeschehen zu diskutieren und Änderungsvorschläge zu erwägen, sagte Alex Tait, Geograph für die National Geographic Society . Sie könnten Diplomaten, Gremien wie die Vereinten Nationen, historische Karten, konkurrierende Kartographen und Nachrichtenberichte konsultieren, bevor sie einen Konsens über eine bedeutende Änderung erzielen, sagte er.

Ein wichtiger Unterschied besteht darin, dass gedruckte Karten Text und andere Bilder für den Kontext enthalten können, die ansonsten den sauberen Look von Online-Karten durcheinander bringen würden. „Wir haben eine Methode, um die Probleme de facto anzugehen“, sagte Tait. „Wir versuchen, so viele Informationen wie möglich bereitzustellen, um den Menschen zu helfen, zu verstehen, was in einem Teil der Welt vor sich geht.“

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„Das gehört zu unserem journalistischen Hintergrund. Wir wollen die Situation vor Ort so gut wie möglich zeigen, nachdem wir viel recherchiert haben“, sagte er.

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Die Karten von Google werden durch eine Kombination aus Satellitenbildern, Computermodellen und handgezeichneten Grenzen und Sehenswürdigkeiten erstellt, so das Unternehmen. Es stützt sich in erster Linie auf Vertragsarbeiter, die sich darauf spezialisiert haben, beispielsweise den Bau neuer Gebäude oder Straßen zu verfolgen, je nach Unternehmen und diesen Arbeitnehmern. Genau zu wissen, wo sich die Einfahrt in die Notaufnahme befindet, kann in einer lebensbedrohlichen Situation den Unterschied ausmachen.

Anders als bei der Kartierung geografischer Merkmale ist das Skizzieren der Umrisse von Städten oder Ländern letztlich ein menschliches Konstrukt. Google berät sich daher mit lokalen Regierungen und anderen offiziellen Stellen, um eine Entscheidung darüber zu treffen, wo seine Grenzen gezogen werden sollen, so die mit der Angelegenheit vertrauten Personen. Und es beziehe sich auf historische Karten, Nachrichtenereignisse und Atlanten, sagten diese Leute. Aber auch Änderungen werden mit wenig Fanfare vorgenommen und können sofort durchgeführt werden, während physische Karten an Druckpläne gebunden sind.

Wenn es um umstrittene Grenzen geht, sehen Menschen in verschiedenen Ländern oft unterschiedliche Dinge. Nehmen Sie das Gewässer zwischen Japan und der koreanischen Halbinsel. Für fast alle ist es als das Japanische Meer bekannt, aber für Google Maps-Benutzer in Südkorea wird es als das Ostmeer aufgeführt. Mehr als 4.000 Meilen entfernt kann die Wasserstraße, die den Iran von Saudi-Arabien trennt, entweder der Persische Golf oder der Arabische Golf sein, je nachdem, wer online sucht. Und die Linie in der Westsahara, die die nördliche Grenze zu Marokko markiert, verschwindet für Marokkaner, die sie im Internet suchen – zusammen mit dem Namen der Region insgesamt. Die dünn besiedelte Region Nordwestafrika ist umstritten zwischen Marokko, das sie 1975 eroberte, und den indigenen Saharauis.

Das widerspricht manchmal dem internationalen Konsens. Google Maps-Nutzer innerhalb der Türkei können die Türkische Republik Nordzypern (TRNC) finden, die im nördlichen Drittel des Mittelmeerinselstaats vertreten ist. Das Gebiet wird weder von den Vereinten Nationen noch von den Mapping-Konkurrenten von Google anerkannt.

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Das sind keine Kleinigkeiten. Letzten Monat forderte der pakistanische Premierminister Imran Khan beim Weltwirtschaftsforum in Davos, Schweiz, die Vereinten Nationen auf, den eskalierenden Streit mit Indien zu vermitteln, und Präsident Trump bot an, einzuschreiten Die Wiedervereinigung der Insel zog die schnelle Verurteilung türkischer Beamter nach sich.

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„Ländergrenzen sind von Natur aus politisch, aber es würde einige Amerikaner wahrscheinlich überraschen, zu erfahren, dass Google auf seinen Karten effektiv die Gebote autokratischer Regierungen durchführt“, sagte Elisabeth Sedano, Professorin für Raumwissenschaften an der University of Southern California. „Subtile Veränderungen mögen den dort lebenden Menschen nicht so subtil erscheinen.“

Einer der Vertragsmitarbeiter von Google, der daran arbeitete, Probleme mit seinen Karten zu beheben oder zu ändern, sagte, er habe wochenlang gemeinsam daran gearbeitet, Grenzen, insbesondere entlang des Amazonas, zu ziehen und neu zu zeichnen, als Reaktion auf die Bedenken der Beamten über maritime Bedenken und die sich ständig ändernden Konturen der die Wasserstraße. „Flüsse und unbewohnte Wälder sind besonders schwierig, weil es keine Orientierungspunkte gibt, auf die man sich verlassen kann“, sagte er. Er sprach wie andere, die im ausgelagerten Kartenteam von Google in Bothell, Washington, arbeiten, unter der Bedingung der Anonymität, aus Angst vor Vergeltung durch das Suchmaschinenunternehmen.

Diese Leute sagten, dass sie oft ohne Angabe von Gründen aufgefordert werden, Karten zu ändern, und dass ihre Änderungen fast sofort wirksam werden. Dazu gehören in der Regel relativ geringfügige Anpassungen wie die Verbreiterung eines Wegs in einem Park oder das Entfernen von Erwähnungen von Sehenswürdigkeiten wie einer Statue oder einem Kreisverkehr. Aber, sagten diese Leute, Google hat ein spezielles Team, das von Mitarbeitern als 'das umstrittene Regionsteam' bezeichnet wird, das sich mit kniffligeren Angelegenheiten befasst, wie etwa der Darstellung der Falklandinseln, deren Besitz seit letzterem zwischen dem Vereinigten Königreich und Argentinien umstritten ist marschierte 1982 ein und beanspruchte sie (Google erwähnt den argentinischen Namen Islas Malvinas für englische Kartensurfer nicht).

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Russell von Google sagte in einer Erklärung, dass das 'Ziel des Unternehmens immer darin besteht, die umfassendste und genaueste Karte auf der Grundlage von Ground Truth zu liefern'. Das Unternehmen berät die Vereinten Nationen, internationale Verträge und andere Regierungsbehörden, und seine Führungskräfte nehmen im Rahmen seiner Bemühungen an Konferenzen teil.

„Wir bleiben bei geopolitischen Streitigkeiten neutral und bemühen uns, umstrittene Gebiete objektiv darzustellen“, sagte Russell in der Erklärung. 'In Ländern, in denen wir lokale Versionen von Google Maps haben, befolgen wir bei der Anzeige von Namen und Grenzen die lokalen Gesetze.'

Das Unternehmen reagiert auch auf Rückmeldungen, wie beispielsweise die Änderung des Namens des Stammeslandes der amerikanischen Ureinwohner in „Nation“ von „Reservation“, so eine an diesen Diskussionen beteiligte Person. Googles Karten können auch von einer Gruppe von Enthusiasten, sogenannten Local Guides, überarbeitet werden, die Vorschläge für Änderungen einreichen können, die oft automatisch umgesetzt werden. Witzbolde während der Wahlen 2016 brachten Googles Software dazu, das Haus des damaligen Präsidenten Trump in Manhattan in „Dump Tower“ umzubenennen, bevor beispielsweise Auftragnehmer aufgefordert wurden, das Problem zu beheben.

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In einigen Fällen schreiben lokale Gesetze vor, wie Google und andere Karten darstellen müssen, um Zensur zu vermeiden, wie dies in China oder Russland der Fall ist, so die mit der Angelegenheit vertrauten Personen.

China, Südkorea und andere Länder geben offizielle Leitlinien zur Präsentation von Karten heraus, und Kartographen drohen Strafen, wenn sie die Leitlinien nicht befolgen, sagte ein ehemaliger Bing Maps-Manager, der unter der Bedingung der Anonymität sprach, weil er nicht befugt war, die Prozess. „Für China gibt es einen strengen Zertifizierungsprozess, bei dem Details sensibler Bereiche genau geprüft werden“, sagte er.

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In Foren auf Reddit und in Blogs von Kartenenthusiasten ist eine Heimindustrie entstanden, die große und kleine Veränderungen auf Google-, Apple- und Microsoft Bing-Karten dokumentiert. Zu ihren Erkenntnissen gehören eine ungefähr 40 Meilen lange Strecke zwischen Chile und Argentinien fehlt eine Grenze und, vielleicht phantasievoll, die leicht versetzte Kreuzung, die als Four Corners bekannt ist, wo Utah, Colorado, New Mexico und Arizona aufeinandertreffen.

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Um zu demonstrieren, wie die Richtlinien der Kartierungsunternehmen unterschiedlich angewendet werden, sagte Google, dass der fehlende Grenzabschnitt darauf zurückzuführen ist, dass Chile und Argentinien sich nicht darauf geeinigt haben, wo die Grenze zu ziehen ist, sodass sie leer gelassen wird. Sowohl Apple als auch Microsoft zeigen dort einen gepunkteten Rahmen an.

Aber Google ergreift bei Grenzstreitigkeiten routinemäßig Partei. Nehmen wir zum Beispiel die Darstellung der Grenze zwischen der Ukraine und Russland. In Russland wird die Halbinsel Krim mit einer harten Linie als von Russland kontrolliert dargestellt, während Ukrainer und andere eine gepunktete Grenze sehen. Die strategisch wichtige Halbinsel wird von beiden Nationen beansprucht und wurde 2014 von Russland gewaltsam eingenommen, eines von vielen Scharmützeln um die Kontrolle.

Unter offensichtlichem Druck von Moskau überarbeitete Apple Ende letzten Jahres seine Karten, um die Krim als Territorium Russlands zu zeigen, wenn es innerhalb Russlands betrachtet wird. Die Änderung löste einen Aufschrei europäischer Beamter aus, die die Annexion der Halbinsel durch Russland verurteilt haben.

„Leider legitimiert dies die illegale Besetzung der Krim durch die Russische Föderation“, sagte Oleksii Makeiev, der politische Direktor des ukrainischen Außenministeriums, in einem Interview. 'Apple und andere sollten der Welt sagen, dass sie aufgefordert wurden, die Änderungen vorzunehmen und sie zu verurteilen.'

„Ansonsten repräsentieren sie, dass dies Teil ihrer Werte ist und sie ihrem Image in der Ukraine stark schaden“, sagte Makeiev. Er sagte, er habe sich mit Apple- und Google-Beamten getroffen, um das Thema anzusprechen.

Vor fast vier Jahren verurteilte eine Gruppe palästinensischer Journalisten, was sie fälschlicherweise für die Auslöschung palästinensischer Gebiete durch Google von ihrer Landkarte hielten. Vielmehr hatte Google jahrelang das umstrittene Gebiet markiert, aber nicht auf seinen Karten benannt.

Und durch die Verlegung eines Teils der Grenze zwischen Costa Rica und Nicaragua verlagerte Google die Kontrolle über eine Insel effektiv von einem Land in ein anderes und wurde 2010 als Rechtfertigung für Truppenbewegungen in der Region angeführt. Google behob den Fehler schnell vor jedem Blut wurde vergossen.

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