FCC-Chef stützt sich auf Offenheit – und ein Megaphon – um seinen Standpunkt zu vermitteln

Für Bundesaufsichtsbehörden sind Worte wirklich wichtig. Ein zu fettes Adjektiv, ein falsch konjugiertes Verb oder ein fallengelassener Partikel können die Geschäftswelt durchfluten und die Aktienmärkte ins Chaos stürzen.

Deshalb sprechen Führungskräfte von Regierungsbehörden so selten in der Öffentlichkeit – und tun dies in der Regel mit großer Sorgfalt.

Nicht Tom Wheeler, der unerschrockene und nüchterne Vorsitzende der Federal Communications Commission, der eine seltene Freude fürs Gelaber gezeigt hat.

'Ich sitze nicht hier und lutsche Eier', sagte Wheeler bei seiner ersten öffentlichen Sitzung im November, ein Warnschuss für das, was noch kommen würde. 'Ich schaue mir diese Themen ernsthaft an.'

Eine solche Offenheit hat den frühen Annahmen über die FCC-Auswahl von Präsident Obama widersprochen. Der ehemalige Lobbyist wurde von vielen als lahme Ente-Regulierungsbehörde bezeichnet, die sich wahrscheinlich zurückhalten und an Arbeiterbienen-Themen festhalten wird.

Stattdessen hat der 68-Jährige eifrig ein nationales Megaphon zu den bestimmenden – und absolut obskuren – telekompolitischen Themen der Zeit ergriffen.



In den kommenden Monaten steht er vor dem größten Test seines Versprechens, die Verbraucher an die erste Stelle zu setzen, und entscheidet, ob er die Fusion von zwei der am wenigsten beliebten Unternehmen Amerikas genehmigt: den Kabelgiganten Comcast und Time Warner Cable.

Seine langen Reden, Blog-Posts, ein öffentliches Rathaus und Pressekonferenzen haben die Industrien, die er einst repräsentierte, manchmal aufgewühlt.

In einer Pressekonferenz im Februar sagte Wheeler, er sei „skeptisch gegenüber einer geplanten Transaktion“ zwischen Sprint und T-Mobile, obwohl die Unternehmen keinen Deal offiziell angekündigt hatten. Nach dieser ungewöhnlichen Ankündigung verdoppelten die Eigentümer von Sprint ihre Lobbyarbeit, um Regierungsbeamte für eine mögliche Fusion zu gewinnen.

Nach einer Rede im vergangenen Herbst an der Ohio State University sagte Wheeler, dass er, wenn es um Internet-Regulierungen ginge, ein „großer Anhänger des Marktes“ sei und dass er im Allgemeinen „zweiseitige Märkte“ zwischen den Unternehmen – wie Comcast – unterstütze, die dies mit sich bringen Internetdienst in die Haushalte und die Webdienste – wie Netflix –, die auf diesen Netzwerken unterwegs sind.

Es war Geschäftsjargon, aber Netflix wurde darauf aufmerksam. Es gab Gerüchte, dass Comcast eine Zahlung verlangen würde, um sicherzustellen, dass Netflix-Videos weiterhin die erforderliche Bandbreite für ein reibungsloses Streaming an die Abonnenten bereitstellen würden. Mit Wheelers Aussage verstand Netflix, dass die FCC es den Unternehmen überlassen würde, die Angelegenheit zu regeln, so die mit der Denkweise des Unternehmens vertrauten Personen.

Netflix wiederum erklärte sich bereit, für den Schutz seines Dienstes zu zahlen, sagten sie.

Die Ernennung von Wheeler, einem Spendensammler für Obama, zog selbst bei denen, die über Washingtons Drehtür zwischen Unternehmen und der Regierung abgestumpft sind, hochgezogene Augenbrauen auf sich. Als ehemaliger Präsident zweier großer Telekommunikations-Lobbygruppen erwarteten Wheelers Kritiker, dass er sich schnell den Interessen von Mobilfunk, Internet und Kabelnetzen beugen würde.

Aber nach sechs Monaten im Job war Wheeler schwerer zu binden. Er war ein ehrgeiziger Regulierer, der schnell eine Reihe von Regeln einführte, die seine frühen Kritiker und Verbraucherschützer jetzt begrüßen.

Im vergangenen Monat hat er Vorschriften geschaffen, um die Konsolidierung von Fernsehsendungen zu verhindern. Nachdem das D.C. Circuit Court frühere Regeln verworfen hatte, hat er versprochen, die Netzneutralitätsvorschriften für Internetdienstanbieter neu zu schreiben, die sie daran hindern, Websites und Dienste zu blockieren. Er hat Mobilfunkanbieter gezwungen, Notrufe 911 zu akzeptieren. Und er hat einen Plan aufgestellt, um die Nutzung von Mobiltelefonen während des Fluges zu ermöglichen, obwohl er, wie er es ausdrückte: „Ich bin der letzte Mensch auf der Welt, der jemandem beim Reden zuhören will“ im Flugzeug.

„Wir sind beeindruckt von einigen seiner Entscheidungen, und er hat eine Mittellinie beschritten“, sagte Craig Aaron, Präsident von Free Press. „Aber das macht es ihm auch schwer, einige Themen festzuhalten. Jede Seite kann in dem, was er sagt, etwas finden, das ihnen gefällt.“

Es wird schwierig sein, alle Seiten mit größeren und kontroverseren Entscheidungen zufrieden zu stellen:

Er wird das 45-Milliarden-Dollar-Angebot von Comcast für Time Warner Cable fordern, ein Deal, der das erste nationale Kabelunternehmen und einen Breitband-Internet-Titan mit 40 Prozent des Marktanteils schaffen würde.

Sein Vorschlag zur Netzneutralität verärgerte Verbraucherschützer, die sagen, dass er es den reichsten Web-Unternehmen ermöglichen könnte, einen besseren Zugang zu den Benutzern zu kaufen.

Er wird den größten Verkauf von Fernsehsendungen seit Jahren starten, eine Auktion, die den lokalen Rundfunk dramatisch schrumpfen und die dominierenden Anbieter von Mobilfunkdiensten für die kommenden Jahre bestimmen könnte.

Und bei all dem scheint er das Megaphon griffbereit zu halten.

Der Washington-Insider

Wheeler kennt die Hinterzimmer Washingtons nur zu gut. Und er entschuldigt sich nicht für die Jahrzehnte, die er damit verbracht hat, die National Cable & Telecommunications Association und die CTIA Wireless Group und dann als Risikokapitalgeber mit Investitionen in die Telekommunikations-, Internet- und Rundfunkindustrie zu leiten.

Oft ist er derjenige, der seine Vergangenheit zur Sprache bringt.

Im Dezember bot Wheeler in einem Ballsaal voller 1.600 Telekommunikationsanwälte, der sich versammelt hatte, um ihren neuen Chefregulator zu hören, eine Lektion in der Kunst des Lobbyings an, die für schallendes Gelächter sorgte.

„Verstehen Sie die Prioritäten des neuen Lehrstuhls. Zögern Sie zum Beispiel nicht, ihn zu bitten, die Bilder der Enkel herauszuholen“, scherzte Wheeler beim Dinner der Federal Communications Bar Association, das bei Washingtoner Insidern als „Telekom-Abschlussball“ bekannt war.

„Ich sage nicht, dass ooh-ing und aah-ing über die Enkel Ihnen die gewünschte Frequenzzuteilung bringen“, sagte er. 'Aber es wird nicht schaden.'

Auf der International Consumer Electronics Show im Januar scherzte Wheeler in einer Keynote-Rede, dass er vielleicht daran interessiert sein könnte, den Spitzenjob der Lobbygruppe zu übernehmen, die die Show betreibt.

Die Selbstsatire ist der Inbegriff von Wheeler, der Kontroversen direkt angeht, sagen Beobachter und ehemalige Kollegen. In gewisser Weise passt er zum Prototyp des ultimativen Washington-Insiders mit einem riesigen Netzwerk von Verbindungen. Seine volkstümlichen Redewendungen und seine direkte Sensibilität für den Mittleren Westen haben viele Freunde im Kongress, der FCC und auf den höchsten Ebenen der amerikanischen Unternehmen gewonnen.

„Wenn ich hier oben ein Sandwichbrett tragen könnte, auf dem steht: ‚Die Auktion ist eröffnet. Ihr kommt alle, ich würde es tun“, sagte er über eine geplante Airwaves-Auktion im Jahr 2015.

Aufgewachsen in Columbus, Ohio, zeigte Wheeler schon früh unternehmerische Ambitionen. Als Jugendlicher forderte er Nachbarn auf, Hausnummern auf ihre vorderen Bordsteine ​​zu malen, und er verkaufte seltene Münzen. Im College interessierte er sich für Politik und meldete sich, als ein frühes Zeichen seiner Netzwerkfähigkeiten, freiwillig, um besuchende Gesetzgeber zu einer Veranstaltung der Ohio State University zu chauffieren. Diese Autofahrt führte zu einem Sommerpraktikum im Kongress.

Er war nie ein Spitzenstudent, und in den Hallen von Washington habe er einen Platz gefunden, der seine Arbeitsbereitschaft, seinen politischen Scharfsinn und seine Sympathie belohnte, sagten ehemalige Kollegen. Lobbyarbeit für Unternehmen war eine perfekte Verbindung seiner Interessen.

Tatsächlich sind seine Lobbying-Fähigkeiten seiner Ansicht nach der Schlüssel zu seinem Management der FCC – eine Vorstellung, die andere erschrecken könnte. „Das ist ein Job, den ich mein ganzes Berufsleben lang trainiert habe“, sagte Wheeler.

„Ich kann nicht sagen, dass ich einen Straßenumbau in Damaskus hatte, aber man muss sich ansehen, wen ich vertrat und wann ich sie vertrat“, sagte er kürzlich in einem Interview. Er leitete die NCTA in den 1980er Jahren, als die Kabelindustrie gerade erst anfing. Als er in den 1990er Jahren die CTIA leitete, besaßen nur wenige Verbraucher ein Mobiltelefon.

„Mein Kunde ist der amerikanische Verbraucher“, sagte er.

Auf andere Weise passt Wheeler nicht in das Bild eines aalglatten Lobbyisten. Unter gewebten Blazern trägt er vernünftige Pullover mit V-Ausschnitt. Er ist groß und schlaksig und läuft in bequemen Schuhen durch die Innenstadt, obwohl er einen FCC-Fahrer hat.

Als Autor eines Buches über die Verwendung des Telegraphen durch Präsident Abraham Lincoln, um den Bürgerkrieg zu gewinnen, hat er über die Bedeutung der Geschichte als Wegweiser für die Zukunft evangelisiert.

„All die neuen Netzwerke der Geschichte haben zu Umwälzungen geführt, als die Amtsinhaber darum kämpften, sich anzupassen, während sie ihre Position behaupteten, die Aufständischen um ihren rechtmäßigen Platz kämpften und die Menschen sich an eine sich verändernde Welt anpassen mussten“, schrieb er zu Beginn seines Blog-Posts Amtszeit als FCC-Vorsitzender. „Es ist eine historische Realität, dass Netzwerkveränderungen kochende Temperamente, laute Stimmen und Alarmschreie erzeugen.“

Doch trotz seines ganzen Vortrags wird er keine spezifischen Ansichten über die Wettbewerbsfähigkeit der Breitband-Internet-Märkte, die Grundlage für die Überprüfung des Comcast-Angebots für Time Warner Cable durch das Justizministerium und die FCC, teilen.

„Man muss den Umfang dieses Wettbewerbsmarktes definieren“, sagte Wheeler in einem Interview. „Ist es nur Draht? Ist es drahtlos plus drahtlos? Ist es nur Glasfaser oder enthält Koax? All diese Dinge muss man sich anschauen, und sie ändern sich sehr schnell.“

Aber seine jahrelangen Kämpfe für bestimmte Branchen sind schwer zu vergessen. Rundfunkanstalten, kleinere Telekommunikationskonkurrenten und Firmen aus dem Silicon Valley bezweifeln seine Fähigkeit, bei der FCC die Gänge zu schalten, wo er versprochen hat, die Verbraucher vor die Interessen großer Unternehmen zu stellen.

„Ich denke, wir stehen auf der Prioritätenliste ziemlich weit unten“, sagte Rick Kaplan, Executive Vice President der National Association of Broadcasters und ehemaliger leitender Wireless-Berater bei der FCC. „Man kann nicht zulassen, dass eine Branche so dominiert wie die Mobilfunkbranche, denn die Dinge werden sich immer ändern und es ist kein Vertrauensbeweis, dass er allein für unsere Branche mehr Regulierungen vorantreibt.“

Im vergangenen Monat verabschiedete er eine Regel, die es Fernsehsendern im selben Markt verbietet, Werbepersonal zu teilen. Er verbot auch Sendern, sich in Verhandlungen mit Kabelgesellschaften über Gebühren für die Lizenzierung von Kanälen zusammenzuschließen.

Die Regeln von Wheeler sollen eine Konzentration von Medien auf lokalen Märkten verhindern und die Verbraucher vor Fernsehausfällen schützen, wenn Sender und Kabelunternehmen keine Gebührenvereinbarungen treffen können.

Die Aktienkurse großer Sender fielen, nachdem Wheeler die Idee vorgeschlagen hatte.

Kaplan sagte, dass die Sender denken, dass Wheeler Gewinner auswählt.

'Angesichts seiner bisherigen Aktionen', sagte Kaplan, 'fragen die Mitglieder der NAB offen, ob er seine 20-jährige Tätigkeit für Mobilfunk- und Kabelunternehmen und gegen die amerikanischen Sender hinter sich lassen konnte.'

Ein früher Fummel

Wheeler brachte seinen Geschäftsstil in die FCC ein wie eine ungeduldige Führungskraft, die begierig darauf ist, Aufgaben abzuhaken.

Der Vorsitzende ist in der Regel der erste seiner Mitarbeiter, der gegen 7 Uhr morgens eintrifft. Er füllt seine Tage mit persönlichen Treffen mit Mitgliedern des Kongresses und ihren Mitarbeitern, Unternehmensführungskräften und Wall Street-Investoren und öffentlichen Interessengruppen. Er nimmt sich eine Stunde Zeit zum Lesen. Dann geht er gegen 19 Uhr los, oft zu einem Branchenevent, liegt aber vor 22 Uhr zu Hause mit einem Geschichtsband über Churchill oder die amerikanische Geschichte im Bett.

Bei der FCC schmachten seit Jahren Hunderte von Vorschlägen, weshalb Wheeler sagte, er greife das umstrittene Thema Handy-Nutzung in Flugzeugen auf.

Doch mit all seiner Führungserfahrung geriet Wheeler schnell in ein großes Public-Relations-Fiasko. Aus seiner Sicht war das Verbot der Handynutzung an Bord eindeutig überholt. Innovationen sorgen jetzt dafür, dass Telefone die Cockpit-Radios nicht stören. Aber er hat einen offensichtlichen Aufhänger übersehen: Niemand möchte in der Nähe eines Passagiers sitzen bleiben, der sein Telefon kläfft.

Verbraucher lehnten den Vorschlag ab. Sie haben beim Weißen Haus eine Petition eingereicht. Sie beschwerten sich bei der FCC. Und sie haben Social-Media-Schmähschriften gestartet.

Wheeler rührte sich nicht. Er bestand darauf, dass die Öffentlichkeit nicht verstehe, dass die Aufgabe der FCC darin bestehe, die technischen Spezifikationen von Bordgeräten zu beurteilen. Eine demokratische Kollegin, Kommissarin Jessica Rosenworcel, konterte und sagte, die FCC sei auch verpflichtet, im Interesse der Öffentlichkeit zu handeln.

„Wir sind nicht die Federal Courtesy Commission“, witzelte Wheeler.

Nur wenige Wochen nach seinem Job und geplant, um vor den Gesetzgebern des Repräsentantenhauses zu einer separaten Anhörung zu erscheinen, würde er sicherlich über den Flugzeugvorschlag gegrillt werden.

Hier wurden Wheelers tiefe Verbindungen zu Washington und sein Know-how zu seiner Stärke, sagten Angehörige des Vorsitzenden.

In Zusammenarbeit mit dem Verkehrsministerium entwickelten Wheeler und seine Mitarbeiter einen Workaround: Die FCC würde die technische Zulassung von Geräten in Flugzeugen vornehmen. Und das Verkehrsministerium würde ein separates Verbot von Sprachanrufen vorschlagen.

Wheeler kündigte die Resolution bei der Anhörung des Repräsentantenhauses an und Minuten später wurde die Erklärung des Verkehrschefs Anthony Foxx zur Unterstützung neuer Regeln zur Blockierung von Sprachanrufen in der Luft veröffentlicht.

Damit war der vollendete Washingtoner Betreiber aus dem Schneider.