Das brisante Problem beim Recycling von iPads, iPhones und anderen Gadgets: Sie fangen buchstäblich Feuer.

Geoffrey A. Fowler von der Post besucht ein Elektroschrottlager, in dem unsere Lieblingsgeräte wie das iPad Feuer entfachen und zu einer Recyclingkrise beitragen. (Jhaan Elker, Geoffrey Fowler/Washington Post)

MADISON, Wis. — Was passiert mit Geräten, wenn Sie damit fertig sind? Zu oft explodieren sie.

Nehmen Sie sich zu Beginn der Kaufsaison für neue Geräte einen Moment Zeit, um die Leute kennenzulernen, die am Ende mit Ihren alten Sachen umgehen. Isauro Flores-Hernandez, der gebrauchte Smartphones und Tablets für seinen Lebensunterhalt auseinandernimmt, hält hier bei . dicke Handschuhe, eine Metallzange und einen roten feuerfesten Mülleimer an seinem Schreibtisch Kaskaden-Asset-Management , ein Verarbeiter von Elektronikschrott. Er benutzt sie, um Geräte mit Batterien wegzuwischen, die beim Öffnen zum Recycling in Flammen aufgehen.

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Eine Ecke seines Schreibtisches ist von einem Apple iPhone verkohlt, das anfing zu rauchen und dann explodierte, nachdem er es 2016 geöffnet hatte. Letztes Jahr musste sein Kollege einen explodierenden iPad-Akku wegschieben und den Bereich evakuieren, während er ausgebrannt war.

Weltweit gehen Müllwagen und Recyclinghöfe in Flammen auf. Die Wurzel des Problems: flüchtige Lithium-Ionen-Batterien, die in unserer Lieblingselektronik von Apple, Samsung, Microsoft und anderen versiegelt sind. Sie sind nicht nur gefährlich, sondern auch schwer zu zerlegen – sie machen Elektroschrott weniger rentabel und tragen zu einer wachsenden Recyclingkrise bei.

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Aufladbare Lithium-Ionen-Akkus stecken heute in Smartphones, Tablets, Laptops, Ohrhörern, Spielzeug, Elektrowerkzeugen, Rollern, Hoverboards und E-Zigaretten.



Für all ihre Vorteile bei der Herstellung unserer Geräte schlank, leistungsstark und einfach aufzuladen , Lithium-Ionen-Batterien haben einige hohe Kosten. Sie enthalten Kobalt, das an Orten wie dem Kongo oft unter unmenschlichen Umständen abgebaut wird. Und wenn sie zerquetscht, durchbohrt, zerrissen oder fallengelassen werden, können Lithium-Ionen-Batterien das erzeugen, was die Industrie beschönigend ein „thermisches Ereignis“ nennt. Dies geschieht, weil diese Batterien einen Kurzschluss haben, wenn der superdünne Separator zwischen ihren positiven und negativen Teilen durchbrochen wird. Erinnern Sie sich an das explodierende Note 7-Smartphone von Samsung? Das war ein Lithium-Ionen-Thermoereignis.

Altgeräte geraten in Schwierigkeiten, wenn wir sie in den Müll werfen, in die Wertstofftonne werfen oder sogar verantwortungsvoll zu einem Elektroschrott-Center bringen. Es gibt nicht offizielle Daten über diese Brände, aber die anekdotische Beweise sind stark . Allein seit Frühjahr 2018 werden Batterien als Verursacher von Recyclingbränden in . vermutet New York , Arizona , Florida , Wisconsin , Indiana , Idaho , Schottland , Australien und Neuseeland . In Kalifornien, eine aktuelle Umfrage unter Entsorgungseinrichtungen 83 Prozent hatten in den letzten zwei Jahren mindestens einen Brand, von denen 40 Prozent durch Lithium-Ionen-Batterien verursacht wurden.

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Statistisch gesehen sind die Feuerraten niedrig – 1 von 3.000 Akkus für Mobilgeräte, die Cascade verarbeitet, erleidet ein thermisches Ereignis. Aber wenn Batterien anderes Material entzünden, kann das Ergebnis katastrophal sein. Im Jahr 2016 erlitt das Shoreway Environmental Center, das dem Silicon Valley dient, ein Feuer mit vier Alarmen es vermutet, dass es durch einen Lithium-Ionen-Akku verursacht wurde das unentdeckt zwischen anderem Müll in seinen Sortiersystemen blieb. Der Brandschaden kostete 8,5 Millionen US-Dollar.

Es gibt viele Schuldzuweisungen. Die Leute sollten batteriebetriebene Elektronik nicht achtlos in den Mülleimer werfen. ( Das sollten Sie tun .) Lokale Regierungen haben keine guten Möglichkeiten für uns gefunden, dieses verbreitete, aber gefährliche Material weiterzugeben. Die Fachpresse (mich eingeschlossen) sollte weniger über glänzende neue Dinge schreiben und mehr darüber, wie man altes Zeug länger hält. Einige Gerätehersteller, darunter Apple, unternehmen Schritte, um das Recycling zu vereinfachen.

Aber letztendlich ist dies ein Umweltproblem, das die Tech-Industrie selbst gestaltet hat. Und es ist Zeit, dass sie es besitzen.

So recyceln Sie ein iPad, ohne dass es Feuer fängt

Es ist schon schlimm genug, dass Lithium-Ionen-Akkus gefährlich sind. Aber oft machen Geräte, die dünn und tragbar sind, das Entfernen der Batterien besonders schwierig.

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Um es wie ein Recycler zu sehen, verbrachte ich einen Tag mit Flores-Hernandez bei Cascade, das Elektroschrottunternehmen in Wisconsin . Es nimmt alle Arten von Elektronik von Unternehmen auf, die es bezahlen, um Daten zu löschen und zu recyceln – etwa 257.000 Artikel im letzten Jahr. Wenn es möglich ist, überholt Cascade Geräte oder erntet wertvolle Teile. Wenn Sachen zu alt sind, zerlegt Cascade sie und versucht, Rohstoffe zu retten.

Das ist bei einigen unserer bevorzugten Mobilgeräte leichter gesagt als getan. Flores-Hernandez zeigt mir aus seinem Stapel gebrauchter Tablets ein 6 Jahre altes iPad mit zerbrochenem Bildschirm. Bevor es zu einem Schredder geschickt werden kann, der die einzuschmelzenden Materialien trennt, muss er die Batterie herausholen – von Hand.

Ich hätte Platz nehmen sollen – der Vorgang dauerte 40 Minuten. Um an die Batterie zu kommen, muss Flores-Hernandez zunächst die Elektronik darüber entfernen. Schritt eins: Er legt das iPad etwa vier Minuten lang auf eine 100-Grad-Heizplatte, um den Kleber zu lösen, der am Bildschirm haftet. Dann kommt Glasscherben, der Bildschirm und Dutzende winziger Schrauben.

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Es gibt keinen Hinweis darauf, dass Apple-Produkte eher Feuer fangen als andere Geräte (obwohl Cascade sagt, dass sie seit 2015 die Quelle all ihrer Brände sind). Aber iPads sind schwieriger auseinander zu nehmen. „Auf einer Skala von 1 bis 10 würde ich sagen, dass dies eine 8 oder 9 ist“, sagt Flores-Hernandez.

Er hat das gelernt durch a Schulungsprogramm von iFixit, einer Online-Reparatur-Community . Apple und viele andere Hersteller stellen Recyclern wie Cascade keine Anleitungen oder Analysesoftware zur Verfügung. Der Umgang mit diesem Zeug ist selbst für seine Macher knifflig: Apple Stores in Schweiz , Spanien und der Niederlande haben alle 2018 Batteriebrände erlebt.

Ungefähr 30 Minuten nach der iPad-Operation kommt der heikelste Teil: das Heraushebeln des an der Rückseite des iPads geklebten Akkus. Nachdem er das iPad erneut erhitzt hat, um den Kleber zu lösen, benutzt er eine Reihe von Plastikrakeln, um den Akku – so flach wie ein Plastikkamm und fast so breit wie das iPad – Stück für Stück herauszustoßen.

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„Verbiege es nicht. Stoßen Sie es nicht an. Versuchen Sie einfach, langsam zu gehen“, sagt Flores-Hernandez.

Ich halte den Atem an. Unser iPad explodiert nicht. Diesmal.

Kleinere Gadgets mit Lithium-Ionen-Akkus wie Vape-Stifte und Kopfhörer sind in einem Abfallhaufen schwieriger zu erkennen und können noch schwieriger zu demontieren sein. Apples drahtlose AirPods waren zum Beispiel von iFixit so gut wie unmöglich zu recyceln weil sie drei Batterien enthalten, die jeweils in Kunststoff eingeschweißt sind.

Es ist mehr als nur ein Sicherheitsproblem, sagt Neil Peters-Michaud, CEO von Cascade. Auch das Zusammenkleben von Komponenten und das Verstecken der Batterien macht das Recycling weniger rentabel. Für das Training, die Sicherheitsvorkehrungen und die Bemühungen, die zum Entfernen des iPad-Akkus aufgewendet wurden, wird Cascade etwa 50 Cent auf 1 US-Dollar an Rohstoffen verdienen. „Arbeit und Zeit sind Geld“, sagt Peters-Michaud.

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„Ich verstehe einfach nicht, warum Apple keine Designfunktionen bietet, von denen seine Benutzer und die Wiederverwendungs- und Recycling-Community profitieren können, um die Lebensdauer ihrer Produkte sicher zu verlängern“, sagt er.

Das Risiko besteht darin, dass Geräte wie alte iPads für Schrottfirmen, die nicht anders bezahlt werden, zumindest wirtschaftlich nicht recycelbar werden. Auch heute noch können Unternehmen mit dem Wiederverkauf von iPads Geld verdienen. Aber wer soll all die alten iPads verarbeiten, die derzeit in Schubladen liegen und ihren Marktwert verlieren?

„Wir erreichen den Wendepunkt, dass die Trennung der Materialien teurer ist als der Wert der Materialien, die zurückgewonnen werden können“, sagt Craig Boswell, Mitbegründer von HOBI International, einem Elektroschrottunternehmen mit Standorten in Arizona , Illinois und Texas. „Das gilt nicht nur für das iPad, sondern für die meisten Designs mit intern versiegelten Batterien.“

Was ist so schlimm an Wechselakkus?

Gadgets müssen nicht so gestaltet sein. 2014 hatte Samsungs Flaggschiff-Smartphone Galaxy S5 einen wiederaufladbaren Akku, der leicht entnommen werden konnte. Mein alter PalmPilot hat zwei AAA-Alkalibatterien verwendet, die einfach herausspringen. Herausnehmbare Batterien hätten Apple helfen können, das Debakel zu vermeiden, in dem es verlangsamt iPhones mit abgenutzten Batterien verlangsamte – und dann vergünstigte Batteriewechsel anbieten musste, um wieder in unsere Gunst zu kommen.

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Der abgedichtete Ansatz macht die Elektronik dünner, was die Unternehmen sagen wollen – herausnehmbare Batterien erfordern eine zusätzliche Abschirmung, die Platz beansprucht. Das Einsiegeln einer Batterie mit einer Lebensdauer von nur wenigen Jahren ist auch eine Möglichkeit, Kunden zu einem Upgrade zu zwingen, obwohl Technologiegiganten gesagt haben, dass sie keine geplante Obsoleszenz in ihre Designs einbacken.

Apple würde meine Fragen zu seinen Praktiken nicht beantworten.

Apple, das mehr für Themen wie saubere Energie und gefährliche Chemikalien tut als die meisten großen Technologieunternehmen, steht bei der Entwicklung von Produkten mit Recycling-Herausforderungen kaum allein.

Letztes Jahr, Greenpeace bewertete Unternehmen für ihre Gesamtumweltwirkung. Dazu gehörte eine Note für „Produktlebensdauerverlängerung“, ein Maß dafür, wie Produkte für Reparatur, Wiederverwendung und Recycling auseinandergenommen werden sollen. Die meisten Firmen, einschließlich Apfel , Microsoft und Samsung , habe D's in dieser Kategorie.

Sie könnten eine Lektion von nehmen HP, ausgezeichnet mit einem A von Greenpeace zur Verlängerung der Produktlebensdauer. Es stellt Produkte her, die leicht aufgerüstet und auseinandergenommen werden können (einschließlich Laptops und Tablets mit austauschbaren Akkus) und es werden Reparatur- und Demontageanweisungen weit verbreitet.

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„Das Design für die Reparatur hat einen großen Einfluss auf die Auswirkungen des Produktlebenszyklus“, sagt Gary Cook, Senior Corporate Campaigner bei Greenpeace. Einige Technologieunternehmen, darunter Apple, haben sich aktiv gegen das sogenannte „Recht auf Reparatur“-Gesetze ausgesprochen, das Unternehmen verpflichtet, Informationen über das Zerlegen von Produkten auszutauschen.

Apple hat einige öffentliche Verpflichtungen zum Recycling eingegangen. Es bietet ein Rücknahmeprogramm an , wo es sich lohnt, Produkte in von ihr überprüften Einrichtungen ordnungsgemäß zu recyceln. Apple hat nicht bekannt gegeben, wie viel von dem Material, das es zurücknimmt, zurückgenommen wird, aber andere Recycler sagen mir, dass es wahrscheinlich ein Bruchteil ist. Ein von der Industrie finanziertes Programm namens Call2Recycle sammelte letztes Jahr 2,7 Millionen Pfund Lithium-Ionen-Batterien, was einem „einstelligen Prozentsatz“ aller in den USA verkauften Batterien entspricht.

Letztes Jahr sagte Apple, es sei auf eine „geschlossene“ Lieferkette für seine Produkte hinarbeiten , in dem eines Tages Produkte ausschließlich aus recycelten oder erneuerbaren Materialien hergestellt werden. Es hat auch an Robotern gearbeitet, die einige seiner Produkte schneller und sicherer recyceln können als Menschen. Sein neuestes, genannt Daisy, kann 200 iPhones in einer Stunde zerlegen.

Bisher gibt es nur einen Daisy-Roboter (ein zweiter ist in Arbeit), und Apple hat nicht gesagt, wie viele iPhones Daisy recycelt hat. Recyclingunternehmen, die Tausende von verschiedenen Arten von Elektronik handhaben, sagen, dass sie skeptisch sind, dass sie von einem Roboter, der nur eine Art zerlegt, viel profitieren würden.

Die meisten Leute, mit denen ich in der Recyclingbranche gesprochen habe, sind sich einig, dass es eine bessere Lösung gibt: Zurück zu austauschbaren Batterien.

„Sie können ein sehr elegantes Design und eine hohe Energiedichte haben“, sagt Carl Smith, der CEO von Call2Recycle. 'Ich glaube nicht, dass das zwei völlig unabhängige Begriffe sind.'

Lassen Sie mich als Gadget-Rezensent dies der Technologiebranche klar sagen: Geben Sie Ihre dünne Besessenheit auf. Wir nehmen Elektronik gerne mit etwas mehr Müll im Kofferraum mit, wenn wir Batterien einfach austauschen können, damit sie länger halten – und sicherer sind, dass sie kein Recycling-Inferno entzünden.

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