Apple vermeidet Steuern mit einem „komplexen Netz“ von Offshore-Unternehmen, stellt eine Untersuchung des Senats fest

Apfel nutzte ein „komplexes Netz“ von Offshore-Einheiten – ohne Mitarbeiter oder physische Büros –, das es ihm ermöglichte, laut einer am Montag vorgestellten Senatsuntersuchung nur wenige oder keine Steuern auf Dutzende von Milliarden zu zahlen, die es im Ausland verdiente.

Zwischen 2009 und 2012 hat das Unternehmen durch die Gründung von Tochtergesellschaften in Irland im Rahmen einer Sondervereinbarung mindestens 74 Milliarden US-Dollar an Gewinnen aus den US-Steuergesetzen abgeschirmt, heißt es in dem Bericht. Während die Praxis, ausländische Niederlassungen zu nutzen, um US-Steuern zu vermeiden, legal und bei multinationalen Unternehmen üblich ist, war Apples System beispiellos in der Verwendung mehrerer Tochtergesellschaften, die nicht den Anschein einer physischen Präsenz hatten, sagten Mitarbeiter des Senats.

Laut dem Bericht des Ständigen Unterausschusses für Ermittlungen hatten die wurzellosen Tochtergesellschaften des Elektronikriesen nur einen Zweck: einen Großteil der weltweiten Gewinne des Unternehmens zu trichtern und US-Steuerverpflichtungen in Milliardenhöhe zu umgehen.

Eine der irischen Tochtergesellschaften von Apple meldete zwischen 2009 und 2012 einen Gewinn von 30 Milliarden US-Dollar, aber da sie technisch gesehen keinem Land angehörte, zahlte sie keine Steuern an eine Regierung. Ein anderer zahlte dem Bericht zufolge 2011 einen Steuersatz von 0,05 % auf Einnahmen von 22 Mrd. $. Der Körperschaftsteuersatz in den USA beträgt 35 %.

„Apple hat den Heiligen Gral der Steuervermeidung gesucht“, sagte Senator Carl Levin (D-Mich.), Vorsitzender des Ausschusses. 'Es hat Offshore-Unternehmen geschaffen, die Dutzende von Milliarden Dollar halten, während sie behaupten, nirgendwo steuerlich ansässig zu sein.'

Apple ist der neueste High-Tech-Riese, dessen Offshore-Buchhaltungspraktiken vom Kongress geprüft werden. Und der hohe Bekanntheitsgrad des Unternehmens – es war am Montag das wertvollste Unternehmen der Welt – unterstreicht die Debatte darüber, wie Unternehmen rechtliche Schlupflöcher im Steuergesetzbuch nutzen, um Zahlungen in die US-Steuerkasse zu vermeiden.

Apple-Chef Tim Cook plant, die Steuerbilanz des Unternehmens am Dienstagmorgen vor dem Unterausschuss des Senats vehement zu verteidigen und argumentiert, dass Apple keine Steuergesetze bricht, so eine Kopie der vorbereiteten Unterlagen des Unternehmens Zeugnis.

Cook und andere leitende Angestellte werden argumentieren, dass ihre irischen Tochtergesellschaften der US-Wirtschaft helfen, indem sie Forschungs- und Entwicklungsprojekte finanzieren und die Expansion des Unternehmens in Asien und Europa unterstützen, so die Aussage.

'Apple verwendet keine Steuertricks', schrieb das Unternehmen in der vorbereiteten Zeugenaussage. Die irischen Tochtergesellschaften trugen 2012 mehr als die Hälfte der F&E-Kosten von Apple, teilte das Unternehmen mit. Apple lehnte eine Stellungnahme ab und verwies bei Fragen auf seine vorbereitete Zeugenaussage.

Die Untersuchung des Senats bietet einen seltenen Einblick in die Geschäftstätigkeit eines der geheimsten Unternehmen Amerikas. Die Ankunft seiner Top-Führungskräfte in einer Anhörung vor dem Kongress bedeutet auch einen Abschied für ein Unternehmen, das sich bewusst dafür entschieden hat, in Washington ein minimales Profil zu behalten. Steve Jobs, der 2011 verstorbene Apple-Chef, nannte die Politik Washingtons notorisch Ablenkungen von der Entwicklung neuer Technologien. Selbst als seine Hauptrivalen – Google , Facebook und Amazon.com – ihre Lobbyarbeit verstärkt haben, hat Apple eine bemerkenswert kleine Präsenz beibehalten.

Cook zeigt mehr Interesse daran, Apples Inside-the-Beltway-Profil zu stärken und die Bedeutung des Unternehmens für die US-Wirtschaft zu betonen. Seine Aussage unterstreicht, wie viel Apple zum US-Finanzministerium beiträgt, und enthält konkrete Empfehlungen für Steuerreformen, was Apple mitten in eine große Kongressdebatte bringt.

Apple schickt Cook, anstatt nur den Finanzvorstand des Unternehmens vor dem Unterausschuss des Senats aussagen zu lassen, um zu demonstrieren, wie wichtig es für das Unternehmen ist, die Öffentlichkeit davon zu überzeugen, seinen gerechten Anteil an den Steuern zu zahlen.

Aber der ranghöchste Republikaner des Unterausschusses, Senator John McCain (Ariz.), äußerte am Montag Zweifel, ob Apple als Modell hochgehalten werden sollte, und nannte seine Steuerstruktur 'byzantinisch'. Ein Mitarbeiter des Unterausschusses verglich die irischen Abteilungen des Unternehmens mit Booten, die ohne Zuhause auf dem Äquator segeln.

„Apple behauptet, der größte US-Unternehmenssteuerzahler zu sein, gehört aber aufgrund seiner Größe und Größenordnung auch zu den größten Steuervermeidern Amerikas“, sagte McCain.

Der Gesetzgeber sagte, die Entdeckungen über Apple zeigen einen beunruhigenden Trend der Offshore-Gewinnverlagerung bei High-Tech-Unternehmen wie Google, Microsoft und Hewlett Packard . Solche Unternehmen haben Schwächen in einem veralteten Steuergesetz ausgenutzt, das es einigen der größten Unternehmen des Landes ermöglicht, ihre Bargeldbestände im Ausland zu vergrößern und gleichzeitig den Vereinigten Staaten Steuergelder zu entziehen, sagten die Gesetzgeber.

Diese Praxis ist besonders bei Technologieunternehmen verbreitet, die es leichter haben, ihre Vermögenswerte – die größtenteils aus geistigem Eigentum bestehen – in Niedrigsteuergebiete zu verlagern. Unternehmen, die Waren in Fabriken herstellen, wie z General Motors , können ihre Auslandstöchter nicht so einfach verlegen.

Apple schien ein besonders kreatives System von Offshore-Firmen mit Sitz im steuerfreundlichen Irland zu verwenden, um ausländische Gewinne vor US-Steuern zu schützen, sagten Mitarbeiter des Unterausschusses.

'Sie wären dumm, es nicht zu tun', sagte Martin Sullivan, Chefökonom bei gemeinnützigen Tax Analysts. „Es sind die Schlupflöcher in den US-Steuergesetzen, die dies alles möglich machen. Alle ihre Konkurrenten tun es.“

Die Tochtergesellschaften – zwei von ihnen hießen Apple Operations International und Apple Sales International – hatten eine einzigartige Vereinbarung mit den irischen Steuerbehörden, die es Apple ermöglichte, diese Geschäfte zu verwenden, um ausländische Gewinne zu halten, obwohl die Einheiten keine Mitarbeiter im Land hatten.

Cook und andere Führungskräfte von Apple wollen argumentieren, dass ihre irischen Tochtergesellschaften „nach US-Recht zugelassen“ sind und „alle US-Steuervorschriften“ einhalten. Die Tochtergesellschaften werden regelmäßig vom Internal Revenue Service geprüft, heißt es in der Aussage des Unternehmens.

Cook plant auch, sich für Änderungen des US-Steuergesetzes und eine Senkung des von Unternehmen gezahlten Steuersatzes von 35 % einzusetzen. Er und andere Führungskräfte von US-Konzernen mit globalen Aktivitäten haben argumentiert, dass der Steuersatz – einer der höchsten der entwickelten Nationen – Unternehmen davon abhält, ihre ausländischen Bargeldbestände in die Vereinigten Staaten zurückzubringen, wo sie zur Schaffung von mehr Arbeitsplätzen und zur Finanzierung der Forschung verwendet werden könnten und Entwicklung.

An der vom Levin-Ausschuss veranstalteten Anhörung werden auch Apples Finanzchef Peter Oppenheimer und der Leiter der Steuerabteilung Phillip Bullock teilnehmen. Im September sagte das Gremium, Hewlett-Packard und Microsoft hätten ähnliche Offshore-Programme eingesetzt, die es ihnen ermöglichten, US-Steuern in Milliardenhöhe zu vermeiden.

Jia Lynn Yang hat zu diesem Bericht beigetragen