2021 könnte ein riesiges Jahr für den Weltraum werden. Hier ist, was von der NASA, Elon Musk, Richard Branson und Jeff Bezos kommen wird.

Die Crew Dragon-Kapsel von SpaceX dockte am 16. November an der Internationalen Raumstation ISS an und brachte vier Astronauten in das Labor im Orbit. (Die Washington Post)

Wir alle wissen, dass 2020 ein nutzloses, schreckliches, ängstliches und turbulentes Jahr war, an das man sich wegen der Coronavirus-Pandemie und der polarisierenden Wahlen erinnern wird. Aber für Weltraumbegeisterte war es eigentlich ein ziemlich gutes Jahr, das inmitten der düsteren Schlagzeilen von Krankheit, wirtschaftlicher Not und Protesten vielversprechende Nachrichten lieferte.

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SpaceX startete zweimal Astronauten zur Internationalen Raumstation. Die NASA startete einen Rover zum Mars und schnappte sich eine Probe von einem 200 Millionen Meilen entfernten Asteroiden.

2021 hat Potenzial für noch mehr gute Nachrichten. Hier ist nur einiges von dem, was im neuen Jahr passieren könnte.

SPACEX

Nach zwei erfolgreichen Flügen mit Astronauten zur Internationalen Raumstation wird SpaceX dies auch in diesem Jahr tun. Crew-2, ihre zweite voll funktionsfähige Mission, soll im Frühjahr ein Quartett von Astronauten vom Kennedy Space Center in Florida starten. Dann, im Herbst, wird das Unternehmen Crew-3 auf den Markt bringen.

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Seit dem Space Shuttle hat die NASA keine Routineflüge von US-Boden zur Raumstation mehr durchgeführt. Wenn alles gut geht, wird SpaceX der Nachfolger des Shuttles und füllt in einem Moment des Erwachsenwerdens eine große Lücke im amerikanischen Raumfahrtprogramm für ein einst mutiges Start-up.



Ende des Jahres plant SpaceX auch, eine Mission für . zu fliegen Axiom-Raum , ein in Houston ansässiges Unternehmen das hat eine Reise gekauft zur Internationalen Raumstation für eine vierköpfige Besatzung. Michael López-Alegría, ein ehemaliger NASA-Astronaut, der jetzt für Axiom arbeitet, würde drei Privatpersonen für die Mission begleiten, darunter Eytan Stibbe, ein ehemaliger israelischer Kampfpilot. Es wird erwartet, dass Axiom die anderen beiden Touristen irgendwann in der Zukunft ankündigen wird.

Das Fliegen von Menschen mit seiner Falcon 9-Rakete und dem Dragon-Raumschiff ist nur ein Teil dessen, was für SpaceX aktuell ist. Das Unternehmen testet weiterhin seine Raumsonde Starship, ein Fahrzeug der nächsten Generation, das wie ein fliegendes Getreidesilo aussieht, aber, so hofft Musk, eines Tages Menschen zum Mars fliegen wird.

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Die NASA hofft, dass es erfolgreich sein wird. Die Raumfahrtbehörde investiert 135 Millionen US-Dollar in Starship, um Astronauten zum Mond zurückzubringen. Musk, dessen Zeitpläne normalerweise sehr ehrgeizig sind, hofft, dass die Raumsonde 2021 eine Umlaufbahn erreichen kann.

Das Unternehmen treibt auch ein weiteres unverschämt schwieriges Projekt voran – einen Plan, die Erdumlaufbahn mit Tausenden von Satelliten zu überfluten, die Internetsignale an Bodenstationen senden und ländliche Gebiete mit Breitband verbinden sollen.

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Im Jahr 2020 hat SpaceX einige große Fortschritte in Richtung dieses Ziels gemacht und bereits mehr als 16 Chargen der Satelliten gestartet, sodass ein Pilotprogramm beginnen konnte. Weitere sollen 2021 hochgezogen werden, was die Transformation von SpaceX von einem reinen Raketenunternehmen zu einem Internetdienstanbieter markiert, nachdem die Federal Communications Commission 886 Millionen US-Dollar dafür erhalten hat.

BOEING

Boeing verbrachte einen Großteil des Jahres 2020 damit, die Software seines Starliner-Raumschiffs zu reparieren, das bei einem unbemannten Testflug Ende 2019 in Schwierigkeiten geriet, sobald es den Weltraum erreichte.

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Es arbeitet jetzt daran, die Testmission – keine Astronauten an Bord – Ende März zu wiederholen.

Angesichts der Probleme in der Vergangenheit muss der bevorstehende Testflug von Boeing erfolgreich sein. Das Unternehmen hat einen Auftrag von der NASA, seine Astronauten zur Raumstation zu fliegen. Doch bevor die Weltraumbehörde ihre Astronauten auf Boeings Raumschiff erlaubt, muss das Unternehmen beweisen, dass es alleine sicher fliegen kann. Ein weiterer Ausfall wird einem Unternehmen, das von einer Reihe von Ausfällen betroffen ist, mehr Schaden zufügen, darunter die beiden tödlichen Absturze seines 737 Max-Flugzeugs, bei denen 346 Menschen ums Leben kamen.

Boeing ist sich dessen bewusst und geht deshalb so bewusst vor. Der Missionspatch für den Flug, bekannt als Orbital Flight Test-2 (OFT-2), hat eine besondere Note – das Bild eines Fingerabdrucks.

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„Es repräsentiert diejenigen, die jeden Tag in der Fabrik sind, um das Raumfahrzeug zu bauen, sowie diejenigen, die an Design, Tests, Codierung und Training beteiligt waren, damit wir OFT-2 richtig machen können“, sagte das Unternehmen in einer Erklärung. „Auf Makroebene zeigt der Fingerabdruck, wie persönlich diese Mission für Boeing ist, da die bemannte Raumfahrt ein Teil der DNA unseres Unternehmens war und immer sein wird.“

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Wenn alles gut geht, würde das Unternehmen zum nächsten Schritt übergehen – dem Fliegen einer Testmission mit drei NASA-Astronauten, die bis Ende des Jahres stattfinden könnte.

ARTEMIS

Das Markenzeichen der Weltraumpolitik der Trump-Administration war die Rückkehr zum Mond zum ersten Mal seit der Landung der Astronauten von Apollo 17 im Jahr 1972. Das Weiße Haus wies die NASA an, den Zeitplan für eine Mondlandung bis 2024 zu beschleunigen, ab 2028. und NASA-Administrator Jim Bridenstine, ein ehemaliges Mitglied des Kongresses, setzte sich bei seinen ehemaligen Kollegen für die Finanzierung des Programms ein, das als Artemis bezeichnet wurde.

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Obwohl der Kongress für nächstes Jahr 850 Millionen US-Dollar für die Raumsonde bewilligt hat, die Astronauten auf der Mondoberfläche landen soll, sind die 3,3 Milliarden US-Dollar weit unter den 3,3 Milliarden US-Dollar, die die NASA angab, um die Frist 2024 einzuhalten.

Es ist nicht klar, was die neue Biden-Regierung mit dem Programm machen wird. Die meisten Demokraten in der Weltraum-Community sagen, dass neue Beamte das Programm beibehalten, aber auf einen realistischeren Zeitplan setzen.

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Der Zeitplan wird jedoch ebenso stark von Technik und Technologie als auch von der Politik bestimmt. Ab sofort soll die NASA-Rakete Space Launch System die Orion-Raumsonde bis Ende 2021 ohne Astronauten an Bord starten, was der erste Flug des Artemis-Programms wäre. Wenn alles gut geht, würde Orion den Mond umkreisen und seine Systeme testen, bevor er nach Hause kommt.

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Es ist jedoch nicht klar, ob die Rakete bereit sein wird. Seit Jahren hat es Verzögerungen nach Verzögerungen mit Kostenüberschreitungen in Milliardenhöhe erlitten. Die Wachhunde der Regierung haben Boeing, den Hauptauftragnehmer, für schlechte Leistung und die NASA für laxe Aufsicht kritisiert.

Wenn es fliegt, ist das SLS sicher ein Anblick. Die Rakete wäre die stärkste aller Zeiten, mit vier RS-25-Triebwerken, die vom Space Shuttle verwendet werden, und zwei seitlichen Feststoffraketenmotor-Boostern, die höher sind als die Freiheitsstatue. NASA und Boeing sagen, dass sie dem Fliegen nahe kommen, aber die Rakete muss noch die letzten Teile der Testkampagne bestehen, die als „grüner Lauf“ bekannt ist und mit dem Zünden ihrer Triebwerke gipfeln würde, während sie an der Startrampe festgeklemmt ist.

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Aber angesichts der Probleme in Vergangenheit und Gegenwart ist es alles andere als sicher, dass 2021 das Jahr sein wird, in dem es endlich losgeht.

RICHARD BRANSON

Er hat die überschritten Atlantik und Pazifik in Heißluftballons , einmal fast sterbend vor der Küste Irlands, ein anderes Mal in der kanadischen Arktis statt in Südkalifornien, dem beabsichtigten Ziel. Er brach den Rekord für die schnellste Überquerung des Atlantiks in einem Boot und strandete einmal in Algerien, als er versuchte, mit einem Ballon die Welt zu umrunden.

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Im Jahr 2021, im Alter von 70 Jahren, könnte Richard Branson sein bisher entmutigendstes Abenteuer erleben: eine Reise an den Rand des Weltraums in seinem suborbitalen Raumflugzeug. Es ist sein Bestreben, seit er Virgin Galactic im Jahr 2004 gründete, und nach Verzögerungen und Rückschlägen ist das Unternehmen verlockend nah daran, zahlende Passagiere zu fliegen.

Sein sportliches Raumflugzeug hat es zweimal ins All geschafft, einmal mit zwei Piloten, dann noch einmal mit einem zusätzlichen Besatzungsmitglied. Im Dezember brach das Unternehmen einen Testflug ab, nachdem sein Bordcomputer, der die Raketentriebwerke überwacht, die Verbindung verloren hatte.

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Virgin Galactic sagt jetzt, dass es diesen Testflug wiederholen wird, dann einen weiteren fliegen und dann endlich Branson an der Reihe sein wird. Wenn alles gut geht, würde Virgin Galactic seine Aufmerksamkeit darauf richten, die Hunderte von Menschen zu fliegen, die bis zu 250.000 US-Dollar für eine Reise ins All bezahlt haben.

Branson hat ein weiteres Projekt, das 2021 einen bedeutenden Meilenstein erreichen könnte. Im Januar plant sein Raketenunternehmen Virgin Orbit ein weiteres Testflug seiner LauncherOne-Rakete nach einem fehlgeschlagenen Test vor einigen Monaten, als die Hauptmaschine vorzeitig abschaltete.

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Wie das Raumschiff von Virgin Galactic ist die Rakete an ein Mutterschiff, in diesem Fall eine 747, angebunden, das sie auf eine Höhe von etwa 40.000 Fuß bringt. Dort wird die Rakete abgefeuert, zündet ihr Triebwerk und saust durch die Atmosphäre.

VirginOrbit gehört zu einer Vielzahl kleiner Raketenunternehmen, die 2021 die Umlaufbahn erreichen könnten. Relativitätsraum , das seine Raketen in 3D druckt, plant ebenso einen Start astral , die von ihrem Startplatz in Alaska fast die Umlaufbahn verfehlte. Rocket Lab, das von Neuseeland aus startet, plant auch einen Flug von seinem Pad auf Wallops Island an der Ostküste von Virginia.

Virginia hat einen Raketenstartplatz und wächst mit dem erfolgreichsten Startup seit SpaceX

JEFF BEZOS

Bezos war 5 Jahre alt, als er sah Neil Armstrong und Buzz Aldrin Ein Spaziergang auf dem Mond war für ihn ein „bahnbrechender Moment“, der eine lebenslange Leidenschaft für den Weltraum auslöste. Er sagte, Blue Origin, sein Raumfahrtunternehmen, sei „die wichtigste Arbeit, die ich tue“. 2021 könnte ein Breakout-Jahr für das vor 20 Jahren gegründete Unternehmen werden. (Bezos besitzt die Washington Post.)

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Blue Origin plant seinen ersten Flug mit Menschen an Bord seiner Raumsonde New Shepard im kommenden Jahr. Wie das SpaceShipTwo von Virgin Galactic ist es dafür ausgelegt, an den Rand des Weltraums und zurück zu reisen – nicht in die Umlaufbahn. Im Gegensatz zu Virgin hat es jedoch noch keinen Verkauf eröffnet oder Ticketpreise angekündigt.

Es hofft auch, 2021 zum ersten Mal seine New Glenn-Rakete fliegen zu können, ein massives Fahrzeug, das von sieben BE-4-Triebwerken angetrieben wird. Früher in diesem Jahr, Die NASA gab bekannt, dass die Rakete berechtigt wäre, sich für Einführungsverträge zu bewerben, ein Vertrauensbeweis für das Unternehmen.

Die BE-4 würde auch die neue Rakete antreiben, die von der United Launch Alliance, einem Joint Venture von Boeing und Lockheed Martin, entwickelt wird. Vulcan Centaur, wie es genannt wird, soll gegen Ende des Jahres fliegen, sagte Tory Bruno, Geschäftsführer der ULA, kürzlich gegenüber Reportern.

Diese Mission wäre eine historische Mission mit einem Roboter-Raumschiff, das von hergestellt wird Astrobotic , ein Unternehmen aus Pittsburgh, um im Rahmen eines NASA-Programms auf dem Mond zu landen. Im Erfolgsfall wäre es die erste Raumsonde, die seit der Apollo-Ära von US-Boden aus auf dem Mond landete.

MARS UND DARÜBER HINAUS

Am 18. Februar wird die NASA erneut versuchen, die gewagte Landung eines Raumschiffs auf dem Mars zu vollziehen, wenn der Perseverance-Rover aufsetzen soll.

Der Rover würde den Jezero-Krater in der Nähe des Mars-Äquators erkunden, wo einst ein See existierte. Das ist der ideale Ort, um nach Spuren uralten mikrobiellen Lebens zu suchen, sagen Wissenschaftler. Der Rover wird Gesteins- und Bodenproben sammeln, die eines Tages zur Erde zurückkehren würden.

Die NASA hat auch einen Drohnenhubschrauber namens Ingenuity in die Mission aufgenommen, um zu testen, ob er in der dünnen Marsatmosphäre fliegen kann, die 99 Prozent weniger dicht als die der Erde ist.

„Die Gebrüder Wright haben gezeigt, dass ein Motorflug in der Erdatmosphäre mit einem experimentellen Flugzeug möglich ist“, sagte Håvard Grip, Chefpilot von Ingenuity am Jet Propulsion Laboratory der NASA in Südkalifornien. 'Mit Ingenuity versuchen wir das Gleiche für den Mars zu tun.'

Schließlich soll das James-Webb-Teleskop der NASA im Oktober nach Jahren der Kämpfe und Kostenüberschreitungen starten, die den Preis des Programms auf fast 10 Milliarden US-Dollar getrieben haben.

Einmal im Weltraum, könnte das Teleskop in der Zeit zurückblicken, um das älteste Licht des Universums zu sehen, die Entstehung von Galaxien und Planeten außerhalb unseres Sonnensystems.

„Webb ist das komplexeste Weltraumobservatorium der Welt und unsere höchste wissenschaftliche Priorität, und wir haben hart daran gearbeitet, die Fortschritte während der Pandemie aufrechtzuerhalten“, sagte Thomas Zurbuchen, stellvertretender Administrator des Science Mission Directorate der NASA, in diesem Jahr.

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